El primer exoesqueleto motorizado asequible del mundo ya casi está aquí: prepárate para las guerras mecánicas

El primer exoesqueleto robótico asequible producido en serie estará a la venta el próximo año de Panasonic. Por 500.000 yenes, o un poco menos de $ 5.000, esta potente prenda de cuerpo entero te permitirá levantar objetos de 100 kilogramos (220 libras) y moverte a velocidades de hasta 8 kph (5 mph). Si bien este dispositivo sería una buena adición a cualquier guardarropa, ¿tendrá un valor práctico inmediato o lo comprarán principalmente aficionados y educadores como una plataforma base para la mera experimentación?

Activelink, la subsidiaria de Panasonic responsable del traje, planea comenzar el lanzamiento del primer lote de 1000 a partir de 2015. En su corazón habrá un paquete de baterías de iones de litio que puede proporcionar varias horas de actividad de propósito general. Podríamos suponer que tales actividades serían simplemente la tarifa exoesquelética familiar: levantar pequeños recipientes de sopa nuclear en situaciones de desastre o transportar cajas de municiones. Sin embargo, si suficientes diseñadores se apoderan de esta caja de herramientas portátil y potencialmente pirateable, podríamos empezar a ver algunas aplicaciones interesantes surgir.





Si bien el traje puede permitirle sacar una langosta, las pinzas incluidas no son mandíbulas de la vida. Al carecer de sistemas hidráulicos de alta tecnología, no habrá aplastamiento de automóviles. Una vez que se publique un video del traje realizando algunas pruebas de campo reales, podríamos tener una mejor idea de qué tan rápido y preciso, bajo carga, podría ser el traje. Donde este exoesqueleto puede brillar, sería si se pudieran desarrollar sistemas de herramientas intercambiables para reemplazar las pinzas. Los diseñadores visualizan un conjunto de herramientas para cosas como operaciones de martilleo, perforación o excavación, similares de hecho a las que ya están diseñadas en uno de los sistemas robóticos más innovadores jamás construidos: el rover Athlete que ahora se está probando en el JPL (Jet Propulsion Labs) de la NASA. . Probablemente valga la pena mencionar algunas cosas sobre este sistema, para dar una idea de hacia dónde se pueden dirigir los trajes de trabajo exoesqueléticos prácticos.

AtletaRover



El Atleta hexápodo no es un exoesqueleto para una persona; es de una escala mucho mayor, más un exoesqueleto de un automóvil. En realidad, es una especie de automóvil en sí mismo, que tiene ruedas fijadas a un lado de cada efector final y una interfaz de cambiador de herramientas en el otro. En teoría, uno podría cortar un puñado de Segways y fijarlos a brazos robóticos Fanuc listos para usar usando portaherramientas CNC estándar en cada extremo, pero eso no parece ser lo que hizo JPL. Le pregunté al ingeniero jefe del programa de atletas, Brian Wilcox, por qué no seguían los estándares de la industria aquí. Indicó que para cumplir con los estrictos requisitos de los vuelos espaciales (como el peso, la confiabilidad y la resistencia a las duras condiciones ambientales) se excluirían los diseños hidráulicos y de acero pesado.

Eso es lamentable porque una interfaz de herramienta CNC moderna, con fuerzas de sujeción medidas en toneladas de presión, precisiones de 'descentramiento' del husillo en diez milésimas de pulgada, RPM en decenas de miles a 20 hp y posicionamiento angular en décimas de un grado, haría una gran mano. Una vez que los diseños de hardware de las extremidades pasen a este régimen, la mayor limitación probablemente se convierta en el control. Aunque se nos debe un control mental exoesqueleto robot antes de la Copa del Mundo de 2014 para dar el puntapié inicial, el control nervioso de las herramientas reales será un desafío. Las impresoras 3D portátiles que brindan la capacidad de pasar de la construcción mental directamente a la construcción física, aunque imaginables, todavía están en el ámbito de la ficción.

Por ahora, Panasonic está buscando asociarse con empresas que puedan llevar el traje a las masas. Se prevén contratos de alquiler, muy parecidos a los que han tenido éxito con el Segway, y en poco tiempo probamos uno en el centro comercial local. Sin embargo, el jurado aún está deliberando sobre si el traje seguirá siendo poco más que un juguete engañoso o algo para el catálogo Craftsman del próximo año.



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