Con New Horizons, la NASA continúa un siglo de ciencia de Plutón

Después de casi una década en ruta, la sonda espacial New Horizons de la NASA está a punto de realizar el primer sobrevuelo de Plutón, el planeta más distante de nuestro sistema solar. Los científicos esperan que el análisis de Plutón pueda enseñarles cómo se formó el planeta enano, y quizás el sistema solar exterior con él, pero realmente no se sabe qué conocimientos podrían obtener los científicos de este tipo de estudio de cerca. Plutón es el planeta menos estudiado de nuestro sistema, envuelto en tanto misterio que su nombre original era Planeta X; es de esperar que todavía le quedan algunas sorpresas por entregar.

En cierto modo, Plutón se detectó por primera vez hace más de 150 años, cuando los astrónomos notaron que la órbita de Urano no era lo que debería ser. Su movimiento no se ajusta a la forma que esperaríamos basándonos únicamente en el impacto gravitacional de los planetas conocidos. Entonces, o la física newtoniana estaba equivocada, o había algunas masas adicionales que ejercían fuerza sobre el gigante gaseoso. Entonces, los astrónomos postularon que debe haber un planeta adicional y predijeron sus características. Cuando un estudio adicional descubrió a Neptuno en 1846, las ecuaciones todavía no cuadraban; tenía que haber un noveno planeta, incluso más lejos.



Nuevos horizontes



New Horizons lleva una pequeña muestra de las cenizas de Clyde Tombaugh, el hombre que finalmente encontró ese planeta. Él gasta meses pasando rápidamente de un lado a otro entre fotografías del mismo parche del sistema solar distante, solo placas negras con puntos blancos, en busca de cualquier cosa que pueda estar en movimiento. Un cuerpo cercano no aparecería, y uno distante no parecería moverse mucho entre instantáneas, pero un nuevo planeta en nuestro propio sistema solar debería tener una trayectoria notable a través del cielo.

Sin embargo, incluso el descubrimiento de Tombaugh en 1930 de un segundo planeta no descubierto, oculto durante tanto tiempo que había sido denominado Planeta X, no corrigió las ecuaciones por completo, y la masa de Plutón se reestimó continuamente hacia abajo, más allá del valor requerido. Hoy en día, el nombre Planeta X se refiere principalmente a un buscado desde hace mucho tiempo, pero totalmente inexistente. tercero nuevo planeta, que terminó siendo innecesario al tomar medidas de masa más precisas para los planetas ya conocidos.



Esta imagen muestra lo enorme que es Caronte, en relación con Plutón. Incluso la tierra

Esta imagen muestra lo enorme que es Caronte, en relación con Plutón. Incluso la enorme luna de la Tierra está empequeñecida por su padre.

Por supuesto, hoy Plutón no se considera un planeta en absoluto, sino un planeta enano. Es cuestionable si alguna vez se le habría llamado planeta en primer lugar, si su clasificación no hubiera sido decidida de antemano por el apodo de Planeta X, y su masa tan sobreestimada.

Sin embargo, más allá de confirmar su mera existencia, la astronomía ha obtenido poca información real sobre Plutón. No sabemos su origen, ¿es un antiguo cometa? ¿Una antigua luna? - Tampoco conocemos el origen de sus propias lunas, de las que se conocen cinco actualmente. Uno de ellos, Caronte, tiene aproximadamente la mitad del diámetro del propio Plutón, e incluso ese solo se descubrió después de casi 45 años de estudiar al propio Plutón. El pequeño cuerpo está tan condenadamente lejos del Sol que termina reflejando muy poca información hacia la Tierra.



Los astrónomos solo pudieron confirmar que tiene una atmósfera delgada al obtener imágenes de la estratosfera, a través de una cámara montada en un avión a reacción C141A adaptado. Esta atmósfera resultó ser hielo calentado en vapor por el Sol, en lugar de gases mantenidos cerca por la gravedad. Tanto la Voyager I como la II se han alejado lo suficiente como para visitar potencialmente Plutón, pero en ambos casos el tiempo y la proximidad de objetivos más importantes llevaron a los astrónomos a seguir adelante.

aquí

A continuación, presentamos un vistazo simplificado al perfil de la misión New Horizons. Se necesita mucha planificación para programar el sobrevuelo hasta el punto más eficiente en tantas órbitas.

Sin embargo, Plutón sigue siendo, con mucho, el objeto más conocido del Cinturón de Kuiper, una capa de espacio que se extiende desde unas 30 unidades astronómicas (AU), o la distancia entre el Sol y la Tierra, hasta unas 50 AU. Bien puede ser una reliquia misteriosa de la vida temprana de nuestro sistema solar, y los astrónomos esperan que Plutón lleve algunos signos de ese período poco conocido. Se cree que el Cinturón de Kuiper contiene las respuestas a muchas preguntas sobre las primeras etapas de desarrollo de nuestro sistema solar, y Plutón bien podría ser el objetivo más estudiado del Cinturón de Kuiper.

New Horizons tomará fotografías recién detalladas de la superficie, con cámaras que miran tanto dentro como fuera de la parte visible del espectro. También examinará más profundamente la composición de la corteza de Plutón, probará la composición de su atmósfera y escaneará el espacio inmediatamente a su alrededor; luego hará muchas de las mismas investigaciones para la enorme luna Caronte. Si los científicos pueden descubrir cómo surgieron estos dos objetos de Kuiper, eso podría arrojar luz sobre la historia del Cinturón de Kuiper y, a través de eso, el nacimiento de nuestro sistema solar en general.

New Horizons pasará por su punto más cercano a Plutón el martes 14 de julio a las 4:50 a.m. Pacífico, 7:50 a.m. Este.

Copyright © Todos Los Derechos Reservados | 2007es.com