Por qué Tatooine es plausible: la mecánica orbital de los sistemas estelares binarios

Tatooine

Mientras todos estamos esperando El despertar de la fuerza para llegar a los cines, ha llegado el momento de especular sobre la plausibilidad de la Guerra de las Galaxias universo. La ciencia ficción ama la astronomía loca: piensa en Pandora, Halo o Tatooine. El planeta natal de Luke Skywalker orbita una estrella doble. Pero, ¿qué sabemos acerca de cuán plausible es la astronomía de Guerra de las Galaxias ¿puede ser? ¿Cómo se obtiene un planeta que tiene dos soles?

Los sistemas estelares binarios son comunes en todo el universo observable; de las estrellas más cercanas a nuestro sol, aproximadamente la mitad son parte de sistemas binarios. Durante mucho tiempo, ni siquiera sabíamos si un sistema estelar binario sería lo suficientemente estable como para permitir que la materia se acrecienta a dimensiones planetarias. En 2014, los investigadores utilizaron microlente gravitacional para confirmar que un exoplaneta con el nombre de trabajo OGLE-2013-BLG-0341LBb orbita una estrella de un par binario a una distancia de unos 3000 años luz de la Tierra.



Este exoplaneta en particular orbita estrellas frías y tenues y, por lo tanto, probablemente sea demasiado frío para ser habitable. Pero si se parara en su superficie en el momento adecuado, vería una semejanza inconfundible con el cielo de Tatooine: dos soles, uno brillante y otro tenue. Sin duda, es una prueba de concepto. ¿Y si esas estrellas fueran un poco más cálidas, un poco más brillantes? Estas son condiciones que sugieren tentadoramente de un planeta habitable de la vida real como Tatooine, en algún lugar del universo que ocupamos.



Artista

Impresión artística de un sistema estelar binario. (Crédito: NASA)

Sin embargo, la verdad puede ser más extraña que la ficción. Resulta que muchos sistemas de estrellas múltiples son en realidad grupos de tres estrellas llamados sistemas ternarios, donde una estrella orbita a cierta distancia alrededor de un par de estrellas binarias. Se sospecha que si la estrella exterior tuviera un planeta rocoso parecido a la Tierra, podría ser relativamente más probabilidades de albergar vida debido a la gran zona de Ricitos de Oro creado por la disposición de las tres estrellas madre.



Un observador en la superficie de un planeta en tal sistema experimentaría diferentes duraciones nocturnas y diferentes fases de temperatura e iluminación durante el día, relacionadas con cuántas de sus estrellas estaban en el cielo en un momento dado: una, dos o las tres. O al menos lo harían hasta que el planeta inevitablemente quedara bloqueado por las mareas, lo que significa que un lado del planeta se enfrentaría a su estrella para siempre: un paisaje desfavorecido e inhabitable. Nadie ha confirmado aún la existencia de vida en otros planetas, lo que significa que no sabemos si es más o menos probable que encuentre vida en un sistema binario o ternario, pero se pueden presentar argumentos convincentes para ambos.

Se han observado sistemas estelares aún más complejos. A principios de este año, investigadores de la Open University anunciaron un sistema de cinco estrellas en la Osa Mayor. Dos pares de sus cinco estrellas eclipsan a lo largo de nuestra línea de visión, en consonancia con la mecánica de giro de un sistema relativamente estable. Los científicos creen que un planeta en este sistema podría tener solo una noche real por año, ya que tal evento requeriría que las cinco estrellas aparecieran en conjunción. Esperamos que haya algún tipo de relación entre la radiación estelar y la aparición de la Fuerza en formas de vida en un planeta determinado.

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