¿Por qué Mercurio es tan oscuro? Los científicos creen que han encontrado la respuesta

Una de las características inusuales de Mercurio es que es bastante oscuro en comparación con los otros planetas y cuerpos rocosos del sistema solar. El albedo de Mercurio, una medida de la cantidad de luz que refleja el cuerpo, está por debajo del de la Tierra, Venus y Marte. Dependiendo de la definición de albedo que use, la luz reflejada es incluso más baja que la Luna.



Esto sería fácil de explicar si la capa exterior de Mercurio fuera simplemente rica en un elemento oscuro como el hierro. Pero la corteza exterior de la Luna contiene en realidad más hierro que la de Mercurio (se cree que la mayor parte del hierro de Mercurio se encuentra dentro del núcleo líquido del planeta). Entonces, ¿por qué Mercurio es tan difícil de ver?

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Mercurio en falso color. A simple vista, es mucho más gris.



La respuesta, basada en datos transmitidos desde el nave espacial Messenger ahora destrozada y publicado en Naturaleza Geociencia, es carbono, en forma de grafito. El pensamiento actual del equipo científico es que Mercurio pudo haber tenido una vez una “corteza de flotación” de grafito de un enorme océano de magma planetario.

¿Es Mercurio los restos de un planeta mucho más grande?

Mercurio es extraño en varios sentidos. Se cree que su núcleo representa el 42% de su masa (el núcleo de la Tierra, por el contrario, es solo el 17% de su masa). Su corteza es mucho más delgada que la nuestra, y tiene esta desconcertante capa de grafito en su exterior. Hasta ahora, es el único cuerpo del sistema solar que se sabe que tiene una capa de carbono de este tipo.



Hay varias teorías que explican estos eventos, pero todas comienzan con un Mercurio que contiene aproximadamente el doble de la masa del planeta actual. Es posible que este material adicional fuera vaporizado por el sol temprano a medida que se condensaba, o que un impacto gigante aplastara el planeta primitivo, impulsando una cantidad significativa de su material hacia el sol. De cualquier manera, se cree que el Mercurio que conocemos es una fracción del planeta que deberíamos haber tenido.

Los datos de Messenger sugieren que el carbono de la superficie de Mercurio se originó en el interior del planeta, lo que sugiere que el carbono podría haberse precipitado de un 'océano' de magma turbulento. Un océano así podría haberse formado a raíz de un impacto masivo: el gran impacto que pudo haber creado la Luna también habría licuado la superficie de la Tierra.

Mercurio sigue siendo único por otra razón también: muchos de los planetas extrasolares que hemos detectado han sido los llamados 'Júpiter calientes', gigantes gaseosos con órbitas extremadamente cercanas a sus estrellas madre. Si bien es cierto que no podemos ver planetas del tamaño de Mercurio tan cerca de una estrella madre, las órbitas de muchos de estos gigantes gaseosos no dejan espacio para que exista un planeta del tipo Mercurio.



Hemos descubierto una gran cantidad de planetas desde que comenzó la investigación extrasolar hace décadas, pero ninguno de los sistemas solares descubiertos hasta la fecha se parece mucho al nuestro.

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