¿Qué es lo único mejor que la gasolina? Biogasolina de Audi, producida por bacterias modificadas genéticamente

La empresa automovilística alemana Audi ha entrado una sociedad con Global Bioenergies para continuar trabajando en una nueva tecnología de biocombustibles que esperan que pueda hacer que la producción sintética de gasolina sea una alternativa viable para extraerla de la Tierra. Dado que el carbono utilizado en la fabricación de gasolina sintética se extrae de la biomasa existente y de la atmósfera, a veces se le llama 'gas verde', aunque todavía no es completamente neutral en carbono. El sistema Global Bioenergies puede batir todo, desde maíz hasta astillas de madera (con diferente eficiencia), y puede ser utilizado por cualquier vehículo normal que queme gas. Ser una solución 'directa' aumenta en gran medida las posibilidades de que la tecnología sea adoptada.

La principal ventaja de esta nueva forma de producción de biocombustible es que se centra en crear una molécula menos tóxica que el etanol. Como sabrá cualquiera que haya intentado hacer vino, la levadura y otros microorganismos que liberan etanol tienden a matarse cuando se mantienen en un espacio cerrado; la mayoría de las especies de levadura se envenenan con su propio producto de desecho, lo que requiere una destilación para obtener mucho más de aproximadamente 20% de alcohol por volumen. El mismo principio se aplica al etanol en la mayoría de los demás contextos, pero el etanol no es la única molécula que podemos fabricar.

Esta instalación de prueba se está adaptando a una de las dos plantas de producción de biocombustible.

Esta instalación de prueba se está adaptando a una de las dos plantas de producción de biocombustible.



La solución Global Bioenergies utiliza una forma de ingeniería E. coli bacterias para producir isobutano, que a su vez se combina en isooctano por la levadura. Los microorganismos pueden sobrevivir en esta mezcla mucho más fácilmente que en una mezcla de etanol, y continúan agitando los azúcares incluso cuando el contenido de combustible aumenta en su entorno. La capacidad de producir gasolina a partir de una variedad de fuentes de energía, incluida la madera con hebras resistentes de celulosa como su principal portador de energía, significa que esta podría ser una de esas tecnologías raras que encuentra un uso para desechos que tienen poco valor en la actualidad.

Por su origen, esta molécula de biocombustible se denomina generalmente estaba-isooctano. Independientemente, esta molécula de ocho carbonos es un componente importante de la gasolina regular, razón por la cual los autos regulares pueden quemarla, ya lo hacen. La biocombustible se diferencia de otros biocombustibles como el etanol porque no es un aditivo de la gasolina, ni siquiera un reemplazo, sino simplemente otra fuente de un fluido muy similar. Esto tiene ventajas sobre otros métodos de producción de gas sintético, como la capacidad recientemente anunciada para crear petróleo crudo a partir de algas, porque no es necesario ningún procesamiento adicional. Los microorganismos hacen prácticamente todo el trabajo por sí mismos, y solo requieren una separación rápida del combustible de las impurezas como el dióxido de carbono.

Ya están en marcha dos plantas de producción, pero la producción será anémica al principio. Se prevé que comience una producción anual de solo 100.000 litros, en comparación conel más de 2 mil millones litros consumidos en los Estados Unidos todos los días. Incluso por unidad, un buen pozo de petróleo podría producir en un día lo que estas dos plantas juntas esperan producir en un año. Sin embargo, esto es solo una prueba de concepto, no un intento genuino de competir. Más importante que la producción absoluta es el precio por litro, y aunque actualmente se desconoce, toda la innovación aquí es una eliminación del proceso de destilación que ahorra tiempo y costos. Presumiblemente, socios importantes como Audi no apostarían por esta tecnología si no tuviera al menos la esperanza de competir algún día en términos de precio.

Por qué esta imagen promocional tendría una plataforma petrolera de fondo, es posible que nunca lo sepamos.

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Muchos ambientalistas ven la gasolina sintética como una tecnología que no arranca porque los autos que la queman aún arrojan carbono a la atmósfera. Sin embargo, ese carbono fue extraído originalmente de esa misma atmósfera, ya sea por las plantas que se fermentan en combustible o por los organismos que realmente fermentan. Este tipo de técnicas nos permiten ciclar la mayor parte del carbono dentro y fuera de la atmósfera, pero dado que el transporte solo representa alrededor del 13% de la producción global de carbono de todos modos, esa es solo una solución parcial. (Leer:Alquimia petroquímica: gasolina y plásticos baratos, producidos a partir de gas natural abundante y barato, casi están aquí.)

Global Bioenergies tampoco es la única empresa que ha probado un enfoque similar. La empresa de investigación de California LS9 (recientemente adquirida por Grupo de Energías Renovables) dice que ha diseñado una serie de E. coli cepas que pueden producir cualquiera de varios cientos de hidrocarburos diferentes específicamente adaptados a las necesidades de los investigadores. Puede parecer irónico, pero los hidrocarburos podrían ser el biocombustible del futuro. Tendremos que acostumbrarnos a llamarlos de otra manera que no sean 'combustibles fósiles'.

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