Nunca habíamos visto una lucha de Intel como esta

La semana pasada, Intel anunció que se retrasaría su nodo de proceso de 7 nm al menos seis meses. Según el director ejecutivo de la empresa, Bob Swan, el nodo está al menos 12 meses por detrás de las hojas de ruta internas de Intel. A corto plazo, eso significa retrasos en el producto y probablemente algún hardware actualizado de 10 nm en lugar de un nuevo equipo de 7 nm. A largo plazo, los resultados potenciales van desde 'Intel recupera el liderazgo del proceso' hasta 'Intel se convierte en una empresa sin fábricas'. No hay mucha presión ahí.

La situación actual de Intel no tiene precedentes históricamente para el gigante fabricante de CPU. Si bien Intel envió un volumen de silicio para portátiles comerciales de 10 nm a partir de hace unos 12 meses, la empresa aún tiene que realizar la transición de sus equipos de escritorio o servidores al nuevo nodo. Se espera que los volúmenes de producción de los servidores Ice Lake comiencen a enviarse a fines de 2020, con las primeras CPU de escritorio de 10 nm programadas para el segundo semestre de 2021. Intel tardó aproximadamente cinco años en pasar de Broadwell de 14 nm a Ice Lake (móvil), 5-5.5 años para Xeon, según los modelos que se lancen primero, y seis años para escritorio. Rocket Lake puede ofrecer una nueva arquitectura en 14 nm, pero Alder Lake será el primer nodo nuevo.



Si bien los problemas de transición de 14 nm de Intel han ocupado la mayor parte de los centímetros de columna, no son los únicos obstáculos que enfrenta la empresa actualmente. Hace dos años, escribí una historia titulada 'Intel está en una encrucijada, ”Discutiendo tanto los problemas de fabricación de la empresa como las apuestas que estaba haciendo en campos como la IA y la 5G. Dos años después, algunas de esas apuestas han fracasado o aún no han valido la pena.



El negocio 5G de Intel se volvió mucho más limitado después de que la empresa vendiera su IP de módem a Apple. La próxima plataforma Movidius de Intel, Keem Bay, que supuestamente ofrece eficiencias mucho más altas que las partes de la competencia de Nvidia, supuestamente integra una CPU Cortex-A53 en lugar de una parte Intel x86. En enero, Intel anunció que pondría fin a su inversión en Nervana y trasladaría sus planes de productos a IP creado por su rival Habana Labs.



Puente viejo, que se suponía que era el primer chip de 7 nm de Intel y debutaría a principios de 2021, se ha pospuesto hasta finales de 2021 / principios de 2022. Inmediatamente después de notificar a los inversores que Ponte Vecchio se había deslizado, el CEO Bob Swan declaró: “Ahora esperamos ver una envíos de producción de nuestro primer producto de 7 nanómetros basado en Intel, una CPU cliente a finales de 2022 o principios de 2023 '. La implicación aquí es que Ponte Vecchio ya no se construye en 7 nm o que el núcleo de la GPU ya no se construye en Intel. Durante la conferencia telefónica de Intel, varios inversores se percataron del hecho de que la empresa se refirió a 7 nm como un retraso interno de 12 meses, pero que enfrentaba un retraso de solo seis meses, y las fuentes con las que hablamos con cierto conocimiento de las hojas de ruta de Intel se hicieron eco de esas incertidumbres. No hay mucha confianza en la industria sobre la capacidad de Intel para alcanzar estas nuevas fechas, sin tener en cuenta los tremendos problemas que la empresa ha encontrado hasta la fecha.

El PSG (Grupo de Soluciones Programables) de Intel, que contiene su negocio Altera FPGA, continúa avanzando a ~ $ 500M por trimestre, no es un cambio tonto, pero muy por detrás de Xilinx. Todo el concepto de CPU + FPGA en la misma pieza de silicio parece haber pasado a un segundo plano frente a otros avances. Intel lanzó un Xeon con una FPGA integrada con el Xeon Gold 6138P en 2018, pero no ha actualizado el SKU desde entonces.

Optane puede tener un potencial a largo plazo como tecnología de memoria y la segunda generación debería ser más rápida que la primera, pero el software existente a menudo tiene que ser reescrito para aprovechar las características de Optane y todavía está en desventaja con NAND en términos de costo. Foveros y la interconexión omnidireccional de Intel podrían ser avances fundamentales para las tecnologías futuras, pero incluso la mejor interconexión necesita componentes sólidos a los que conectarse. La decisión de Jim Keller de irse a 'razones personales'Realmente no pasa la prueba de olfateo.

Qué riesgos Intel

Intel tiene la notable costumbre de ganar mucho dinero cuando tiene problemas, tecnológicamente hablando. Prescott fue a la vez la peor CPU que Intel envió y un récord de ingresos cuando era nueva, y las ventas de CPU y centros de datos generales de Intel han estado funcionando muy bien en los últimos trimestres. Parte de ese impulso proviene del COVID-19, pero la compañía disfrutaba de una sólida demanda incluso antes de que llegara la pandemia. Aquellos de ustedes que esperan que el 2023 amanezca con un Intel roto, suplicando por un alivio financiero de empresas como AMD o TSMC, fueron quienes mejor atemperaron esas expectativas. Intel seguirá funcionando bien por una serie de razones, incluida la excelencia continua en mercados / cargas de trabajo específicas, familiaridad, inercia, acuerdos de compra de varios años y ser la plataforma elegida para una gran cantidad de software en circunstancias en las que los clientes compran lo que sus aplicaciones soporte oficial, Intel seguirá aferrándose a grandes segmentos de los mercados de estaciones de trabajo, computadoras de escritorio y servidores.

Si esto fuera 2012, el artículo podría terminar ahí. Sin competidores ARM o x86 en el horizonte, Intel podría aguantar los próximos 3-5 años, arreglar sus nodos de proceso y sus CPU, y volver a la silla sin tener que enfrentarse a un competidor serio. Pero esto no es 2012, e Intel enfrenta amenazas en todo el espectro. Su fabricante rival de x86, AMD, está haciendo una apuesta seria por el liderazgo general del mercado. Al mismo tiempo, Intel se enfrenta no solo a un competidor basado en ARM, sino a varios de ellos: Qualcomm y Apple en computadoras portátiles y Amazon, Ampere, Nuvia y todos los demás productos basados ​​en Neoverse en servidores. Todo lo que necesitamos en este momento es que Western Digital anuncie un nuevo procesador de alto rendimiento basado en RISC V.

No son los riesgos a corto plazo en 2021-2022 los que deberían mantener despiertos a los inversores de Intel. Es la cuestión de cómo evolucionará esta situación en 2024, 2025 y más allá. En este punto, hay pocas razones para creer que Intel va a tener 7nm listo para enviar seis meses después de su objetivo original. El backporting de características de 10nm en 14nm de Rocket Lake comprará a Intel en algún momento, pero la compañía obviamente no puede seguir diseñando chips para el mismo nodo para siempre.

Es casi seguro que todos estos retrasos se acumularán entre sí, porque hay algunas ventanas críticas de introducción de tecnología que tienen que ocurrir en los límites de transición de los nodos. EUV tiene que entrar. Una vez instalado, continuar escalando hacia abajo requerirá dispositivos EUV de alta NA o la adopción de múltiples patrones. De cualquier manera, estas no son tecnologías de disparar y olvidar para Intel, son tecnologías que deben instalarse y luego escalar hacia abajo mientras se mejora el rendimiento también.

Sería estúpido descartar a Intel, dada la historia de la compañía y su larga trayectoria de desempeño comprobado, pero sería igualmente estúpido pretender que todo va bien en el gigante del silicio. Mantengo mis estimaciones de la semana pasada: Intel tiene entre 2 y 3 años para demostrar un cambio fundamental, o los inversores comenzarán a plantear serias dudas sobre su futuro como IDM.

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