Hemos encontrado la estrella más antigua del universo conocido, y está justo en la puerta de nuestra galaxia.

La estrella más antigua del cielo, SM0313

Los astrónomos han descubierto la estrella viva más antigua del universo (conocido) y, sorprendentemente, está situada justo en el umbral de nuestra puerta galáctica, a solo 6.000 años luz de distancia, dentro de la Vía Láctea. La estrella, que tiene el nombre abreviado de SM0313, nació hace 13,6 mil millones de años, solo 100 o 200 millones de años después del Big Bang (y la friolera de 400 millones de años antes del récord anterior). Se cree que SM0313 es una elusiva estrella de Población II, una estrella que se formó a partir de los restos de una de las primeras supernovas del universo. Al usar la huella digital espectrográfica de SM0313 como línea de base, es de esperar que podamos encontrar más estrellas antiguas, lo que eventualmente nos permitirá construir una mejor imagen de lo que realmente sucedió durante (¿y antes?) El Big Bang.

SM0313 (designación completa SMSS J031300.36-670839.3) fue descubierto por primera vez por el telescopio SkyMapper del Observatorio Siding Spring de la Universidad Nacional de Australia, que está en proceso de trazar un mapa de mil millones de estrellas, galaxias y asteroides en el cielo austral. Luego, los Telescopios de Magallanes en Chile siguieron con algunas imágenes de alta resolución. Cuando los astrónomos observaron más de cerca las imágenes, notaron algo bastante extraño: SM0313 casi no contiene hierro; de hecho, menos de una diez millonésima parte del hierro que se encuentra en nuestro Sol local. (Leer:9 gigapíxeles, 84 millones de estrellas: mira la foto más detallada del mundo de la Vía Láctea.)



Los restos de Cassiopeia A, una supernova masiva que ocurrió a unos 11.000 años luz de distancia de nosotros

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Como sabrá, nuestra comprensión actual de la formación del universo (es decir, galaxias, estrellas, planetas) es que las supernovas juegan un papel muy central. Básicamente, la teoría es que el Big Bang produjo grandes cantidades de hidrógeno, helio y pequeñas cantidades de litio. Toda la materia del universo, y toda la materia que alguna vez será en el universo, se deriva de ese grupo inicial de tres elementos. Después de unos miles de años, cuando el universo comenzó a enfriarse, las regiones densas de hidrógeno comenzaron a fusionarse bajo la gravedad y, en algunos casos, si se volvían lo suficientemente densas, comenzaría una reacción de fusión. Así nacieron las primeras estrellas del universo. Estas primeras estrellas fusionaron hidrógeno en helio, pero lo que es más importante, cuando se convirtieron en supernova, produjeron las primeras instancias de carbono y trazas de elementos más pesados ​​como el hierro. De forma lenta pero segura, a través de ciclos repetidos de formación de estrellas y supernovas, el universo comenzó a llenarse de elementos más pesados, lo que finalmente resultó en la formación de estrellas y planetas ricos en metales como nuestro Sol y la Tierra. (Leer:La supernova explota cerca de la galaxia del cigarro, pero no te preocupes, estamos a salvo.)

SM0313, sin embargo, es hidrógeno y helio casi puros, casi sin elementos pesados. Esto indica que es una estrella de Población II, una estrella que se formó muy temprano en la historia del universo, a partir de los remanentes de las primeras estrellas (las llamadas estrellas de Población III, que son hipotéticas y se cree que se extinguieron hace mucho tiempo). SM0313 contiene algo de carbono y metales ligeros como litio, magnesio y calcio, pero eso es todo. Esto es sorprendente para los astrónomos, porque pensaban que las supernovas de primera generación producían mucho hierro. “Esto indica que la explosión de supernova de la estrella primordial fue sorprendentemente de baja energía. Aunque fue suficiente para desintegrar la estrella primordial, casi todos los elementos pesados, como el hierro, fueron consumidos por un agujero negro que se formó en el corazón de la explosión ”, dijo Stefan Keller, científico operativo del Telescopio SkyMapper. (Trabajo de investigación:doi: 10.1038 / nature12990 - “Una sola supernova de baja energía y pobre en hierro como fuente de metales en la estrella SMSS J031300.36−670839.3”)



Al tomar las huellas digitales de la firma espectrográfica de SM0313 (su composición elemental), deberíamos ser capaces de encontrar más estrellas similares en el universo y, por lo tanto, pintar una imagen más precisa de cómo era el universo, poco después del Big Bang. (Leer:El Hubble captura una foto que mira hacia atrás 13,2 mil millones de años hasta la creación del universo.)

Cómo encontrar SM0313, la estrella más antigua del cielo

Cómo encontrar SM0313, la estrella más antigua del cielo (Crédito de la imagen: National Geographic)

Si bien los hallazgos astronómicos sorprendentes siempre son agradables, es aún más sorprendente cuando ese descubrimiento está en tu propio patio trasero. SM0313 se encuentra a solo 6.000 años luz de la Tierra, en la constelación meridional de Dorado. Si tuviera un telescopio grande, podría verlo usted mismo en el cielo nocturno. No estamos del todo seguros de cómo esta estrella, de 13,6 mil millones de años, terminó en la Vía Láctea (que tiene aproximadamente 13,2 mil millones de años). Una teoría, según Keller, es que SM0313 se formó en una 'burbuja de gas aislada', que luego fue absorbida por nuestra Vía Láctea en rápida expansión.



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