No podemos ver el interior de Fukushima Daiichi porque todos nuestros robots siguen muriendo

Tepco, la empresa de servicios públicos encargada de supervisar la limpieza y el procesamiento de residuos de la antigua planta nuclear de Fukushima Daiichi, tuvo otro inconveniente esta semana. El mes pasado, informamos sobre nuevos hallazgos sobre el Reactor # 2 que mostraban que era mucho más radiactivo en el interior de lo que se había medido anteriormente. En ese momento, notamos que Tepco estaba trabajando en un nuevo robot que podía manejar hasta 73 sieverts de radiación, pero el nivel medido de 530 sieverts ampliamente superados esa tolerancia.

Ahora, Tepco ha admitido que la falla repetida del robot está obstaculizando su plan para buscar en el fondo del reactor y encontrar las 600 toneladas estimadas de combustible y escombros que pueden haberse vertido fuera del reactor y en el revestimiento de concreto debajo de él. Todos los intentos iniciales de ver el Reactor # 2 a través de una sonda robótica han fallado. Solo pudimos estimar los niveles de contaminación al verificar la cantidad de interferencia en el video que transmiten los relés del robot. El nuevo robot reforzado construido por Toshiba y destinado a darle a Tepco una capacidad mucho mejor para inspeccionar el reactor dañado murió 5 veces más rápido de lo esperado y se detuvo a 10 pies de la rejilla que necesitaba inspeccionar.



Una foto compuesta de la rejilla metálica y el agujero en ella, directamente debajo del Recipiente a Presión del Reactor.



A raíz de este revés, Naohiro Masuda, presidente de Fukushima Daiichi Decommissioning, ha pedido un pensamiento imaginativo. “Deberíamos pensar fuera de la caja para poder examinar la parte inferior del núcleo y cómo se esparcen los desechos de combustible derretido”, Masuda dijo a los reporteros.

Los robots han estado muriendo en los reactores de Fukushima desde el desastre, pero esta es una falla de mayor perfil. El nuevo robot que construyó Toshiba (se ha descrito como parecido a un escorpión) estaba destinado a resolver este problema. El hecho de que haya fallado tan rápido simplemente subraya cuántos problemas probablemente tendrá Tepco para mejorar aún más su diseño.



¿Por qué la radiación es tan mala para los robots?

La radiación tiene efectos diferentes en los robots que en las personas. Los efectos exactos difieren según el tipo de radiación (alfa, beta, gamma) y la composición de la sustancia inorgánica. Pero la radiación tiene una tendencia bien conocida a interferir con la electrónica o destruirla. Los rayos gamma harán que el cableado se vuelva frágil, lo cual es un problema real cuando se intenta construir un robot móvil. También puede dañar los circuitos electrónicos (nuevamente, esto depende del tipo de radiación y de los materiales usados ​​para construir los componentes necesarios). Presumiblemente, Tepco y Toshiba ya optaron por construir su robot con chips endurecidos por radiación y protegieron las partes vitales del robot lo mejor que pudieron. Wikipedia tiene una artículo extenso sobre el endurecimiento por radiación y cómo se hace, para quienes deseen obtener más información sobre el tema.

No existe una forma práctica de proteger a los humanos de la cantidad de radiación que proviene del Reactor # 2 de Fukushima Daiichi, y los diseños de robots existentes no funcionan bien, a pesar de depender de un número mínimo de partes electrónicas. Construir chips y robots que estén lo suficientemente endurecidos contra la radiación como para realizar sus funciones previstas sin ser abrumados por un blindaje pesado podría ser extremadamente difícil y costoso de desarrollar.

Tepco continúa insistiendo en que puede cumplir con la meta de 2021 de comenzar la limpieza real del sitio. Esto requerirá enormes inversiones en el campo de la robótica y puede requerir que la empresa cree diseños completamente nuevos para garantizar que su hardware no muera en cuestión de minutos. Si los robots de inspección de la empresa siguen muriendo, ¿cómo van a fabricar robots de campo que puedan cortar y recolectar el combustible nuclear que se derritió en concreto?



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