Los géiseres de agua de Encelado, la luna de Saturno, están disminuyendo y nadie sabe por qué

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Solíamos pensar que las lunas y los planetas del sistema solar exterior serían estáticos e inmutables, pero tras una inspección más cercana, hay una serie de procesos geológicos y atmosféricos muy interesantes para estudiar. Están los lagos de hidrocarburos en Titán, las capas de hielo en Europa y los géiseres líquidos en Encelado, la luna de Saturno. En ese último recuento, las cosas podrían estar cambiando. Un nuevo análisis de la actividad en Encelado muestra que la actividad de los géiseres se ha reducido entre un 30 y un 50 por ciento en comparación con su descubrimiento hace diez años .

Los géiseres de Encelado fueron detectados por primera vez por la sonda Cassini de la NASA mientras inspeccionaba el sistema de Saturno. Fue un descubrimiento monumental en ese momento: la primera evidencia directa de un océano líquido subsuperficial fuera de la Tierra. Encelado estaba bombeando 250 kg de agua por segundo a más de 1300 mph cuando se analizó en 2005. El volumen de hielo de agua que libera esta luna es la fuente del anillo E de Saturno.



Esta nueva medición de la actividad del géiser en Encelado se basa en fotos de la subcámara científica de imágenes de Cassini. Los científicos tienen cuidado de señalar que una caída en la actividad no significa necesariamente que los géiseres de Encelado se estén apagando. Todavía no tenemos del todo claro cómo funcionan los géiseres, por lo que es posible que esto sea parte de un ciclo recurrente. Ver cómo se desarrolla podría ayudar a los científicos a comprender más sobre la estructura interna de la luna.



Saturno-Encelado

Se han propuesto varias causas posibles para la reducción de la actividad, basadas en teorías sobre cómo se ve Encelado por dentro. A medida que el agua y el hielo se disparan a través de las fisuras, puede haber una acumulación de hielo cerca de la superficie que cierra lentamente la abertura y evita que se escape la mayor cantidad de material. Esto podría aumentar la presión hasta que se abran nuevas fisuras o se desprenda la acumulación.



La menor actividad también puede deberse a cambios en la fuente dentro de Encelado. El agua en la luna permanece líquida debido a las fuerzas de las mareas y al calor de la gravedad de Saturno, que estiran y comprimen Encelado mientras orbita. Algunas investigaciones anteriores de 2013 tomaron imágenes de los géiseres y registraron el brillo, que debería correlacionarse con el volumen de agua que se expulsa. Ese equipo descubrió que la actividad de los géiseres parecía variar en función de dónde estaba Encelado en su órbita alrededor de Saturno. La flexión podría abrir más las fisuras en ciertos puntos y comprimirlas en otros.

Los nuevos resultados aún deben ser revisados ​​y publicados por pares. , pero seguramente generará mucha discusión entre los científicos. Muchos esperan recolectar agua de estas columnas en una misión futura, lo que ofrecería una forma práctica de recolectar una muestra de Encelado sin aterrizar. Si los géiseres varían o incluso se apagan de forma intermitente, eso es algo que debe saber.

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