Extrañas rocas de 'coliflor' en Marte pueden ocultar pistas sobre la vida antigua

La curiosidad recibe la mayor parte de la prensa en estos días como el rover marciano por excelencia. Pero tanto Spirit como Opportunity hicieron una gran cantidad de exploración científica antes de que su primo más nuevo llegara al Planeta Rojo. En 2008, Spirit reunió información sobre algunas rocas distintivas cerca de Home Plate en el cráter Gusev. El análisis mostró que las rocas en cuestión estaban hechas de sílice.

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Las rocas en cuestión



De cerca, las rocas tienen una forma distintiva similar a la de una coliflor, que es de donde proviene el apodo. No hay nada inusual en encontrar rocas con un alto contenido de sílice (SiO2); son comunes en ambientes volcánicos, particularmente en aguas termales. Como Universo Hoy discute , puede encontrar estos depósitos de sílice en toda la Tierra, incluidos algunos especímenes impresionantes en el Parque Nacional Yellowstone.



Aquí es donde las cosas se ponen interesantes. No hay nada inusual en los depósitos ricos en sílice, pero en la Tierra, esos depósitos albergan vida microbiana. En la Tierra, los microbios dan forma a los depósitos de sílice en formas distintivas que, al menos superficialmente, se parecen a las que se ven arriba.

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los trabajo de investigación , por Steven Ruff y Jack Farmer de la Universidad Estatal de Arizona, señala que las formaciones encontradas en Marte son visualmente similares a las que se encuentran en el desierto de Atacama aquí en la Tierra. Eso se considera significativo por dos razones. Primero, porque Atacama es el lugar más seco de nuestro planeta con temperaturas que alternan entre congelación y ebullición y un nivel de rayos ultravioleta más alto que la mayoría de los otros lugares. Como resultado, a menudo se usa como un proxy ambiental de las condiciones en Marte. En segundo lugar, porque Atacama está repleto de vida microbiana, lo que podría decirnos algo sobre la eficacia con la que sobrevivió la vida en el Planeta Rojo.

Hasta que podamos examinar las estructuras en cuestión, no hay pruebas contundentes de que la inusual formación rocosa haya sido producida por organismos biológicos. En la Tierra, sabemos que las criaturas vivientes son responsables de las formaciones, pero eso no descarta los procesos no biológicos. Marte, después de todo, es un planeta completamente diferente. Incluso se podría argumentar que los científicos modernos que ven la biología en tales fenómenos están cometiendo un error similar al de astrónomos como Percival Lowell, quien creía que las características marcianas que Giovanni Schiaparelli vislumbró por primera vez en 1877 eran en realidad canales.

Para ser justos, los científicos de hoy en día suelen ser más moderados en sus comentarios que en algunos de los comentarios que hicieron sus homólogos hace un siglo o más. Estos nuevos descubrimientos se expresan con cautela: estructuras podría ser explicados por procesos biológicos, pero de ninguna manera es seguro que hayan sido producidos por tales. Aun así, descubrir que los microbios antiguos habitaban en Marte podría ser una prueba de una reciente Gran filtro hipótesis, específicamente que la vida puede ser abundante y surgir con frecuencia, pero que solo logra establecerse y comenzar a modificar un planeta para permanecer hospitalario con la vida en un puñado de casos.



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