Startup en biotecnología agrega dos pares de bases al código genético, y la vida en la tierra puede que nunca sea la misma

En medio de la asombrosa diversidad que es la vida en la tierra, hay un sorprendente hilo de puntos en común. Ese terreno compartido es el lenguaje de la genética. Antes del descubrimiento del ADN, pocos sospechaban que un solo código molecular podría respaldar tal abanico de formas biológicas, desde virus hasta simios parlantes. Aún más sorprendente fue el descubrimiento de que este código consistía en un lenguaje molecular de solo cuatro pares de bases de longitud. La evolución tardó mil millones de años en idear este código químico de cuatro letras. Ahora, por primera vez en la historia registrada, están tomando forma en el laboratorio organismos con un código genético nuevo y expandido. No es exagerado decir que la vida en la tierra nunca volverá a ser la misma.



Mientras que el playboy de la biología, Craig Venter , ha robado muchos de los titulares recientes con respecto a la biología sintética, los avances más interesantes en el campo se están produciendo con sorprendentemente poca fanfarria. Y no sin una buena razón: muchos de los laboratorios corporativos que se dedican a la biología sintética tienen pocas razones para llamar la atención en exceso. Han aprendido demasiado bien de la desastrosa reacción contra los alimentos modificados genéticamente que el público no es necesariamente el árbitro más sabio del avance científico. Si mañana prohibiéramos los cultivos transgénicos, la mitad de la población mundial moriría de hambre en poco tiempo. Sin embargo, esto parece ser precisamente lo que busca un gran porcentaje de los 'bien alimentados' en lugares como Estados Unidos. Pero yo divago.

En un desarrollo que seguramente tendrá repercusiones de gran alcance, los científicos que trabajan en la compañía de descubrimiento de fármacos llamada Synthorx silenciosamente anunció que está utilizando una versión ampliada del alfabeto genético, una que incluye dos nuevos pares de bases denominados X y Y , para crear un tipo de bacteria E. coli nunca antes vista en la faz de la tierra. Si bien el potencial de usar estas nuevas formas de vida híbridas para crear drogas maravillosas es realmente enorme, eso es simplemente la punta del iceberg. La adición de dos pares de bases al código de ADN de cuatro letras aumenta efectivamente la cantidad de posibles aminoácidos que un organismo podría usar para construir proteínas de 20 a 172.



Científicos de Synthorx, donde se emplea la biología sintética para el descubrimiento de fármacos

Científicos de Synthorx, donde se emplea la biología sintética para el descubrimiento de fármacos

Para obtener una apreciación del alcance de esta diferencia, imagínese que toda la gama de vida en el planeta se multiplicó por ocho. Si pensabas que esos peces de aguas profundas de aspecto extraño extraídos por barcos oceánicos parecían extraños, esos son prácticamente nuestros hermanos y hermanas en comparación con un organismo que emplearía un código de ADN de seis letras.



Si bien los beneficios potenciales para la humanidad y, de hecho, el ecosistema de la Tierra son enormes, los peligros son igualmente asombrosos. Por un lado, la tierra está coqueteando con su sexto evento de extinción , y un código genético ampliado tiene el potencial de revitalizar en gran medida la reserva de diversidad que se encuentra en todo el mundo. En el otro lado de la ecuación, estas nuevas especies híbridas podrían tener el efecto que a menudo tienen muchos organismos no nativos cuando se introducen en un nuevo ecosistema, destruyendo las formas de vida indígenas.

Si bien los científicos involucrados prometen que están tomando las medidas adecuadas para garantizar que estos nuevos organismos no salgan del laboratorio y se vuelvan locos, siempre es posible que desarrollen algún medio para escapar de sus confines ambientales y colonizar un territorio nuevo e inexplorado. No sería la primera vez que esto sucede, solo mire la aparición de un simio bípedo en África.

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