SpaceX gana contrato para lanzar el impactador de asteroides DART de la NASA

No se trata de Si pero cuando un asteroide peligrosamente grande termina en rumbo de colisión hacia la Tierra, y la NASA quiere estar lista. La prueba de redirección de doble asteroide (DART) ha estado en desarrollo durante varios años, y ahora tiene una fecha de lanzamiento real con la adjudicación de un contrato a SpaceX. DART se dirigirá al espacio para hacer estallar un asteroide en junio de 2021 a bordo de un cohete Falcon 9.

DART, que es parte de la iniciativa de investigación de defensa planetaria de la NASA, está en desarrollo en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. Una de las propuestas más prometedoras para desviar un asteroide es con un impactador cinético. Si golpea el objeto con algo denso y rápido, es posible que aleje su trayectoria del impacto. Sin embargo, hay mucho que no sabemos sobre los asteroides, incluso con misiones recientes para estudiarlos de cerca. DART tiene como objetivo aprender cómo es probable que se comporten los asteroides cuando son golpeados con un impactador cinético.

El acuerdo de la NASA con SpaceX tiene un precio mucho más bajo que los lanzamientos similares. Le costará a la agencia solo $ 61 millones, incluido todo el soporte y los servicios relacionados. Eso es barato incluso para los estándares de un lanzamiento de Falcon 9, que son menos costosos que los cohetes de la competencia porque son completamente reutilizables. Un lanzamiento similar de SpaceX a fines de 2020 para el satélite Sentinel-6A le costará a la NASA $ 97 millones, por ejemplo.



La misión utilizará un impactador del tamaño de un refrigerador contra un objeto llamado Didymos. Técnicamente, Didymos son dos objetos que se orbitan entre sí. Didymos A tiene unos 800 m (2,600 pies) de diámetro, mientras que Didymos B (a veces llamado Didymoon) tiene solo 170 m (560 pies) de ancho. El lanzamiento de 2021 le da al DART propulsado por un propulsor de iones el tiempo suficiente para encontrarse con Didymos A y B cuando pasan a unos pocos millones de millas de la Tierra en octubre de 2022.

Un SpaceX Falcon 9 listo para su lanzamiento.

El impactador chocará con Didymos B a una velocidad de más de seis kilómetros por segundo. Eso debería impartir mucha energía cinética al pequeño asteroide, permitiendo a los científicos medir el efecto del impacto observando cómo cambia su órbita.

Nadie espera que Didymoon vuele al espacio profundo, pero el mejor de los casos es que su órbita cambie. Eso indicaría que los impactadores cinéticos pueden desviar un asteroide. Sin embargo, también es posible que el asteroide se deforme y disipe gran parte de la energía cinética, en cuyo caso tendríamos que centrarnos en otras formas de redirigir los asteroides.

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