Científicos estudian la evolución del vuelo con un robot Dino y una mochila de avestruz

Los cielos están llenos de pájaros hoy, pero los pájaros no siempre existieron. Los científicos se han preguntado cómo se desarrolló el vuelo entre los dinosaurios emplumados desde que se descubrieron los primeros especímenes fosilizados. Ahora, un equipo de investigadores de la Universidad de Tsinghua en Beijing ha utilizado un robot dinosaurio y una mochila de avestruz para mostrar que los dinosaurios podrían haber sido batiendo sus alas incluso antes de que las tuvieran.

En el pasado, todos imaginábamos a los dinosaurios como criaturas escamosas parecidas a lagartos, pero cada vez está más claro que muchos de ellos lucían plumas. Quizás el dinosaurio emplumado más famoso sea el Archaeopteryx, cuyo primer fósil fue descubierto en 1861. El simple hecho de saber que los elementos del vuelo de las aves evolucionaron en el período Jurásico no te dice cómo ocurrió. Existen numerosas teorías, pero la evidencia actualmente apunta a una transición de correr a volar con aleteo sin una etapa de planeo intermedia. La investigación dirigida por Jing-Shan Zhao de Tsinghua se centró en un dinosaurio llamado Caudipteryx para investigar esa transición.

El Caudipteryx es considerado el dinosaurio alado no volador más primitivo, por lo que es un tema ideal para estudiar la anatomía del pre-vuelo. Caudipteryx pesaba alrededor de 11 libras (cinco kilogramos) y podía correr alrededor de 26 pies por segundo. Puedes pensar en él como un pavo prehistórico rápido. El equipo utilizó un modelo matemático conocido como teoría modal de masas efectivas para predecir la mecánica de carrera de Caudipteryx. Usando esos datos, el equipo construyó una versión robótica de Caudipteryx para ver cómo podría haber funcionado.



Las matemáticas y el robot están de acuerdo en que las proto-alas de Caudipteryx probablemente se agitaron como consecuencia de correr. Por lo tanto, el aleteo pasivo puede ser anterior al vuelo de las aves, ofreciendo una ruta evolutiva potencial que no incluye el deslizamiento. También colocaron a un avestruz juvenil con una mochila con proto-alas similares. Confirmaron que se producían movimientos de aleteo pasivo mientras el avestruz corría.

Esta es una perspectiva interesante sobre la evolución del vuelo, pero incluye muchas conjeturas. Por ejemplo, no sabemos lo suficiente sobre la musculatura de Caudipteryx para crear una representación robótica fiel. La aerodinámica de las proto-alas también es imposible de replicar a partir de fósiles. El vuelo también puede haber evolucionado en diferentes momentos y de diferentes maneras, y no sabemos qué especies de dinosaurios fueron los precursores de las aves de hoy. Es un problema que requiere más investigación, pero con suerte, esa investigación incluye robots dinosaurios.

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