Los científicos encuentran el primer animal que no respira

Si conservó algo de la biología de la escuela secundaria, es probable que las mitocondrias sean la fuente de energía de la célula. Esto es cierto para todos los animales del mundo, excepto uno. Los científicos han informado que un parásito microscópico conocido como Henneguya salminicola no tiene genoma mitocondrial. Por lo tanto, es el único animal descubierto sin capacidad para respirar

Henneguya salminicola es un parásito microscópico myxosporeano de peces que está relacionado con el filo Cnidaria (medusas, anémonas de mar, etc.). Los científicos creen que H. salminicola y otros miembros de su género pueden haber sido más similares a las medusas en el pasado, pero su naturaleza parasitaria condujo a la pérdida de muchos rasgos para simplificar la reproducción. Una de las cosas que perdió, aparentemente, fue la respiración.

Por parte de su vida Henneguya salminicola es una espora que nada libremente como se ve arriba. Las dos manchas en forma de ojos en cada organismo son en realidad células urticantes, una de las pocas características Henneguya salminicola no ha perdido con el tiempo. Los usa para adherirse a los hosts. Los parásitos pasan la mayor parte de su vida enterrados profundamente en la carne de los peces hospedadores, donde tendrían poco acceso al oxígeno.



La evolución suele tender hacia una mayor complejidad y capacidades, pero la presión selectiva sobre myxosporean parásitos es tan limitado que la complejidad genética se convirtió en una desventaja. Con el tiempo, perdieron tejido muscular, células nerviosas y la mayoría de los demás sistemas corporales. Básicamente, está evolucionando a la inversa para convertirse más en un organismo unicelular. La carrera por simplificar su genoma parece haber llevado incluso a la pérdida total de su genoma mitocondrial, que alberga los genes que controlan la respiración biológica.

Henneguya salminicola suele ser una infección benigna que aparece en los peces como un pequeño nódulo blanco. A esto a veces se le llama enfermedad de la tapioca.

Cuando los animales respiran, ese oxígeno ayuda a impulsar un proceso en las mitocondrias llamado cadena de transporte de electrones. Eso produce ATP, una molécula que impulsa la mayor parte de la actividad biológica dentro de las células. Es por eso que todos los demás animales que los científicos han estudiado tienen alguna forma de respiración; sería una gran desventaja biológica perder esa capacidad. De alguna manera, ese fue un cambio ventajoso para H. salminicola.

Eso plantea la pregunta de dónde H. salminicola obtiene su ATP. Es posible que se las arregle con la muy pequeña cantidad de ATP producida por otros procesos, o puede estar extrayendo ATP de su anfitrión. Los científicos tendrán que estudiar este extraño organismo con más detalle para averiguarlo.

(Crédito de la imagen superior: Stephen Douglas Atkinson)

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