Científicos encuentran 91 volcanes debajo del hielo derretido de la Antártida

Geológicamente, la Antártida no es fácil de estudiar. Casi todo (98 por ciento) está cubierto por hielo, con una profundidad promedio de 1.1 millas. Esto tiene ciertos impactos obvios en nuestra capacidad para medir cualquier cosa que no sea lo suficientemente alta como para romper ese hielo, y nosotros no tener un conocimiento profundo del suelo debajo de la capa de hielo como resultado. Los investigadores, obteniendo datos del radar que penetra en el hielo, han identificado 91 nuevos volcanes que salpican la faz del continente, lo que significa que la Antártida tiene ahora la población más densa de volcanes descubiertos en la Tierra; significativamente más alto que África, el poseedor del récord anterior.

Hay límites a lo que podemos estudiar desde casi una milla 'por encima' de las características en cuestión. El estudio solo buscó evidencia de volcanes de cono, aunque hay buenas razones para pensar que hay otros tipos de características volcánicas en el área. Hay un valle de rift conocido, importante y activo entre el oeste y el este de la Antártida, y los valles de rift en otras partes del mundo muestran diferentes tipos de vulcanismo que los que se ven en el monte. Vesubio o Kilauea. La Antártida occidental se está alejando de la Antártida oriental a 2 mm por año, o 500.000 años por kilómetro (0,62 millas). No es exactamente una carrera de velocidad, pero definitivamente se está moviendo.



Volcanes

De el papel



He aquí por qué el estudio es aleccionador: hay indicios de que al menos algunos de estos volcanes han entrado en erupción, incluso con la Antártida congelada. Eso es impresionante en sí mismo. Sin querer simplificar demasiado el vulcanismo, existe una relación con la cantidad de presión dentro de la cámara de magma debajo de un volcán y el peso y la presión de lo que sea que esté sobre él. Una milla de hielo es muy pesada, pero no tanto como una milla de roca. Y el punto de fusión del agua, incluso a alta presión, está muy por debajo de la temperatura de su magma promedio.

El mundo todavía se está recuperando de la última edad de hielo

La mayoría de la gente es consciente de que los continentes se rompen, se juntan y se vuelven a separar en un lapso de cientos de millones de años. Menos discutido es el impacto que tienen las edades de hielo en el altura de continentes. El peso de todo el hielo empuja a los continentes hacia abajo. A medida que el hielo se derrite, la tierra rebota. Esto se llama rebote isostático o rebote glacial, y puede ver evidencia de ello en Bathurst Inlet, Nunavut. Esas líneas en la orilla no son arena; la entrada recibe poca o ninguna marea. Ahí es donde solía estar la playa, con cada línea más alta en la orilla correspondiente a una altura más baja del terreno.



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Imagen cortesía de Wikipedia

Actualmente, se cree que la Antártida se ha hundido casi 3,000 pies gracias al gran peso de la capa de hielo encima. En comparación, se cree que el interior de Groenlandia se hundió un poco menos de 2,000 pies en algunas áreas. Pensamos en la Antártida como un campo monolítico de color blanco, gracias a su representación en la mayoría de los mapas, pero si se quitara la capa de hielo, se vería algo más parecido a esto:

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A muy largo plazo, la Antártida se recuperará, dando lugar a un mapa más parecido a este:

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Pero antes de llegar allí, hay un problema menor que debemos abordar primero. Debido al calentamiento global, algunas partes de la Antártida se están calentando más rápido que otras o, para ser un poco más específico al respecto, el área con todos los volcanes se está derritiendo más rápido que cualquiera de los demás.

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Imagen de NASA

La investigación en Islandia ha demostrado que una reducción en el espesor de la capa de hielo tiene un impacto en la actividad en el manto debajo de los volcanes. De nuevo, esto tiene sentido. Cuanto menos pesado sea el peso, más fácil será que el magma haga erupción. Los autores del estudio no están seguros de si la prevalencia de conos volcánicos aceleraría el derretimiento de la capa de hielo (a través de la erupción) o si realmente ayudaría a estabilizar la capa de hielo al proporcionar una barrera al movimiento de la capa de hielo.

De cualquier manera, el magma que surge debajo del glaciar derretirá una cierta cantidad de hielo, y hay alguna evidencia que sugiere que pueden existir uno o más puntos calientes bajo la Antártida occidental, similar al punto caliente debajo de Hawai. Las capas de hielo son absolutamente capaces de fluir y utilizar agua como lubricante. Y sabemos que ya hay agua líquida debajo del hielo, gracias a la investigación del lago Vostok.

Un aumento en la actividad volcánica dentro de una de estas grietas podría provocar el derretimiento del hielo y acelerar el derretimiento del hielo en el continente.

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