Un científico identifica fósiles misteriosos como los animales más antiguos de la Tierra

La vida echó raíces en la Tierra poco después de que la superficie se enfriara después del último período de bombardeos intensos, pero estuvo estancada en el nivel de vida unicelular durante miles de millones de años. La división entre organismos microscópicos simples y animales complejos es confusa porque existen pocos fósiles de esta época. Sin embargo, los científicos tienen múltiples ejemplos de un grupo de ... cosas llamado Dickinsonia. Estos organismos redondos y con nervaduras vivieron hace más de 500 millones de años, y finalmente sabemos qué eran: animales. Posiblemente los animales más viejos del mundo.

Varias especies pertenecientes al género Dickinsonia vivieron hace entre 571 millones y 541 millones de años. Tienen varias características distintivas, incluido un cuerpo de forma ovalada de unas pocas pulgadas de largo con simetría bilateral y nervaduras radiantes que dejan fósiles distintivos. Eran los miembros más numerosos de un grupo de organismos que ahora llamamos biota de Ediacara, los primeros organismos multicelulares complejos. Sin embargo, incluso eso ha estado en disputa. Hasta ahora, no hemos sabido exactamente cómo clasificar Dickinsonia.

Como toda la vida de la época, las Dickinsonia eran de cuerpo blando y, por lo tanto, no se fosilizaban con frecuencia. Los investigadores han afirmado en varias ocasiones que las Dickinsonia eran protistas gigantes unicelulares, colonias de bacterias, líquenes terrestres y más. Muchos han sospechado que Dickinsonia fue uno de los primeros animales que existieron en la Tierra. Incluso pueden haber dado lugar a una vida compleja que apareció durante la explosión del Cámbrico varios millones de años después.



Es difícil demostrar qué era la Dickinsonia porque moléculas complejas como las proteínas y el ADN no sobrevivirán quinientos millones de años en la roca sólida. El estudiante australiano de posgrado en geoquímica Ilya Bobrovskiy ha presentado ahora pruebas convincentes de que el género Dickinsonia es de hecho parte del reino animal.

Cómo podría haber sido Dickinsonia en la vida real.

Bobrovskiy comenzó desenterrando ocho nuevos fósiles de Dickinsonia de la región rusa del Mar Blanco. Su hipótesis fue que incluso si las moléculas complejas se hubieran ido hace mucho tiempo, debería ser posible detectar moléculas más simples que apuntan a qué tipo de criaturas eran Dickinsonia. Usó solventes para extraer marcadores químicos de los fósiles y caracterizó lo que salió.

El gran avance se produjo en forma de esteroides. Estas moléculas orgánicas vienen en muchas variedades, pero el tipo específico de molécula de esteroide puede informarle sobre el organismo que las produjo. La roca alrededor de los fósiles contenía estigmasteroides, que son indicativos de algas verdes. Los fósiles de Dickinsonia contenían colesteroides, y solo un reino de la vida produce colesteroides: los animales.

La respuesta inicial al análisis de Bobrovskiy es positiva. Muchos investigadores esperan aplicarlo a otra biota ediacariana confusa. Sin embargo, todavía no sabemos con certeza si la Dickinsonia fue un callejón sin salida evolutivo para los animales o nuestros ancestros increíblemente lejanos.

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