Muestras de rocas del cráter de impacto revelan detalles de la extinción de dinosaurios

asteroide

Hace unos 65 millones de años, los dinosaurios y un sinnúmero de otras criaturas se dedicaban a sus asuntos en la Tierra cuando una roca espacial cayó del cielo y provocó el final del Período Cretácico. Pero, ¿cómo fue ese fatídico día? Hoy tenemos una mejor idea gracias al Programa Internacional de Descubrimiento Oceánico, que recogió una muestra prístina del sitio del impacto

El asteroide golpeó cerca de la actual Península de Yucatán, produciendo el cráter Chixculub. La mayor parte del cráter se encuentra debajo del Golfo de México, por lo que los investigadores recolectaron sus muestras a más de 500 metros por debajo del lecho marino. Los núcleos de roca extraídos del cráter pintan una imagen sombría pero fascinante de ese día hace 65 millones de años.



El objeto probablemente no tenía más de unos pocos kilómetros de ancho, lo que no es mucho comparado con un planeta. Sin embargo, su alta velocidad relativa provocó una devastadora liberación de energía. En el momento del impacto, la región era un mar poco profundo, probablemente de no más de 100 pies de profundidad. El impacto produjo un tsunami de más de 300 metros de altura y, al mismo tiempo, abrió un enorme cráter de roca derretida y deformada conocido como roca sacudida.



Basándose en las muestras de núcleos (ver más abajo), el equipo estima que el impactador golpeó con la fuerza de 10 mil millones de bombas atómicas de Hiroshima. La explosión encendió árboles a miles de millas de distancia, y el tsunami llegó tierra adentro hasta lo que hoy es Illinois. El agua volvió al cráter varias horas después, trayendo tierra y materiales como árboles carbonizados recogidos de la tierra circundante.



Quizás el equipo estaba más interesado en lo que no estaba presente en las muestras: rocas ricas en azufre. El área geológica alrededor del cráter tiene grandes depósitos de azufre, lo que sugiere que el impacto vaporizó los minerales que contienen azufre y liberó el azufre a la atmósfera. El equipo estima que 325 mil millones de toneladas métricas de azufre terminaron en la atmósfera después del impacto, que es órdenes de magnitud más altas que lo que escapó durante la erupción volcánica del Krakatoa de 1883. Ese evento redujo las temperaturas globales en 2,2 grados Fahrenheit.

La repentina alta concentración de azufre provocó enormes caídas de temperatura en todo el mundo, lo que aseguró que casi todos los dinosaurios perecieran. Los únicos sobrevivientes entre los dinosaurios fueron las especies de aves, que eventualmente se convirtieron en aves modernas. Una mayor investigación sobre la muestra podría revelar aún más detalles sobre este período tumultuoso en la historia de la Tierra.

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