Los investigadores desarrollan plancton robótico para ayudarnos a comprender la realidad

enjambre

En general, los robots y el agua no se mezclan. Los investigadores de la Institución Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego no deben haber recibido el memo. Han diseñado un enjambre de robots submarinos que pueden ayudar a los científicos a estudiar la forma de vida más abundante en el océano (y la base de toda la vida acuática), el humilde plancton.

Los robots se conocen como exploradores submarinos autónomos en miniatura (M-AUE). Cada uno es del tamaño de una toronja y está diseñado para comportarse como el plancton que ayudará a los investigadores a comprender. Cada robot contiene un grupo de sensores para monitorear la temperatura, la profundidad y otras condiciones en el océano. Incluyen un pistón, que permite que el robot se hunda y suba en el agua para mantener una profundidad constante. De nuevo, como el plancton.



Comprender el plancton puede ser vital para rastrear la salud de los océanos. El plancton no es un organismo específico, sino un grupo diverso que incluye bacterias, algas, plantas y pequeños animales. Lo que tienen en común es la forma en que se desplazan junto con la corriente y proporcionan una fuente de alimento para organismos más grandes como peces y ballenas. Estos organismos, a su vez, llenan su propio nicho ecológico gracias a todos esos millones de plancton que comieron.

Se espera que los M-AUE puedan ayudar a desentrañar los misterios de cómo el plancton llega a formar grandes grupos bajo el agua. Estos parches de plancton ocasionalmente emergen como lo que comúnmente se conoce como 'marea roja'. Hace décadas, el oceanógrafo de Scripps, Peter Franks, detalló una teoría matemática que explica cómo el plancton nadador podría terminar en parches de marea roja a medida que las corrientes subterráneas los empujan. Eso es difícil de confirmar sin seguir los movimientos del plancton individual. La tecnología para hacer eso aún no existe, por lo que Jules Jaffe de Scripps diseñó los M-AUE para probarla.

Poner en funcionamiento el plancton robótico perfecto no fue una tarea sencilla, según Jaffe. La investigación requiere un seguimiento de la ubicación muy preciso, pero el GPS no funciona bajo el agua. Con la ayuda de Qualcomm, el equipo pudo diseñar un sistema de seguimiento acústico para controlar a los robots. La primera prueba de 5 horas se realizó recientemente con 16 M-AUE programados para mantener una profundidad de 10 metros. Efectivamente, los robots terminaron agrupados en las cálidas aguas de los valles internos de las olas. Esta apoya las matemáticas que Franks desarrolló hace años.

El equipo espera continuar usando los robots para estudiar el plancton y posiblemente agregar cámaras, micrófonos y otros instrumentos que podrían conducir a nuevos descubrimientos.

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