La próxima frontera en la ciencia planetaria: exo-rings

Saturno es, por supuesto, famoso por sus anillos, pero en nuestro sistema solar hay en realidad cuatro planetas con sistemas de anillos de un tamaño u otro. Cada gigante gaseoso de nuestro sistema solar tiene un anillo, es decir, ahora mismo la evidencia sugiere que cada gigante de gas podría tener un anillo. A medida que la humanidad comience a mirar directamente a los planetas del universo fuera de nuestro propio sistema solar, cualquier regla universal de ese tipo será de vital importancia. Ahora, los astrónomos se están preparando para comenzar a contar los gigantes gaseosos fuera de nuestro sistema solar, ya que una nueva técnica permite la identificación de anillos planetarios a años luz de distancia.



La técnica es como tan simple como podría ser , e incluso podría aplicarse a lecturas existentes para obtener nueva información de estudios antiguos. En este momento, los planetas se identifican principalmente al observar el cambio en la luminosidad de su estrella madre cuando el planeta se mueve entre esa estrella y la Tierra; estas lecturas se denominan 'tránsitos'. La silueta se registra como un gráfico bastante abstracto, y si el gráfico muestra que un planeta bloquea más luz de su estrella de lo que debería, dadas las predicciones para su tamaño, hay dos posibilidades básicas: o tus predicciones fueron incorrectas de alguna manera, o el tamaño aparente del objeto se expande de alguna manera, por ejemplo, con anillos.

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Los investigadores quieren volver a ver numerosos resultados que estudios anteriores descartaron como 'falsos positivos' para ver si podrían haber sido planetas rodeados por anillos. Si descubren que su trabajo puede explicar los resultados históricos con mayor precisión que la teoría actual (o en absoluto), los astrónomos podrían terminar construyendo una lista de cuerpos celestes previamente abandonados para revisar.



Los exoplanetas anillados salieron a la luz recientemente, ya que se encontró un llamado 'super-Saturno' con anillos muchas veces el tamaño y la masa de Saturno (interpretación del artista en la parte superior de la página). Sin embargo, la identidad real de J1407b no se conoce del todo; podría ser una estrella enana, y los anillos todavía forman planetas. Además, aunque este método puede probar la existencia de anillos, no puede probar la inexistencia de ellos. En otras palabras, solo porque esta técnica no ve una expansión en las lecturas de tránsito, no significa que no haya anillos. Todo lo que realmente significa es que si hay anillos, deben ser bastante delgados.

El efecto de bloqueo de la luz cambia según el ángulo de los anillos con la Tierra.

El efecto de bloqueo de la luz cambia según el ángulo de los anillos con la Tierra.

Por lo tanto, esta técnica no se puede utilizar en ningún caso en el que los astrónomos no puedan obtener una lectura de segundo tamaño mediante un método de medición diferente al del tránsito. Sin esa segunda medida, no hay forma de saber si el tránsito del planeta está bloqueando más luz de la que debería.

¿Por qué los astrónomos deberían preocuparse por los anillos, específicamente? En primer lugar, porque podrían proporcionar una ventana al pasado de cualquier sistema solar en el que terminemos encontrándolos. Los anillos pueden ser muy diversos en su composición y, lo que es más importante, a menudo dejan pasar una buena cantidad de luz. Los astrónomos son excelentes para trabajar con luz parcialmente bloqueada: recientemente, se obtuvo información sobre las atmósferas planetarias y los patrones climáticos de la luz que se filtra alrededor de los bordes de un planeta distante.



Los anillos también se asocian a menudo con lunas. Las antiguas colisiones luna-planeta son una posible fuente de anillos planetarios, pero las lunas a veces también refuerzan los bordes y detalles de un anillo planetario. Al orbitar en un plano similar a los propios anillos, un cuerpo grande como una luna puede 'barrer' cualquier materia particulada pequeña simplemente chocando contra ella. Hasta ahora no se han encontrado exo-lunas, pero quizás un sistema de anillos podría alertar a los astrónomos sobre un buen candidato potencial.

La exoplaneología es, sin duda, el área de la astronomía de más rápido crecimiento. los Cazador de planetas de Kepler fue el primer intento de la NASA de encontrar planetas por sus firmas de tránsito, y encontró miles . Ahora, el buscador de tránsito de próxima generación, el Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito (TESS, se está preparando para lanzarse en 2017 y continuar esa búsqueda. Si los anillos exo terminan siendo una fuente importante de interés para los astrónomos, TESS es específicamente el satélite que ser utilizado para capturarlos.

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