Tablillas babilónicas recién descubiertas simplemente reescribieron la historia de la astronomía

Los antiguos astrónomos eran observadores muy sofisticados del cielo nocturno. Aunque carecían de telescopios o cualquier tipo de dispositivo de aumento, la observación de estrellas es una de las únicas cosas que podría hágalo por la noche, especialmente si su cónyuge estaba cansado y el esclavo de la cocina dejó que el fuego se apagara. Cinco de los ocho planetas (Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno) eran bien conocidos por los astrónomos antiguos.

Ahora, un nuevo descubrimiento sugiere que los antiguos babilonios no solo rastreaban los planetas, sino que usaban métodos geométricos que presagiaban el desarrollo del cálculo para modelar con precisión qué tan lejos viajó Júpiter durante un período de 60 días. Hasta ahora, se pensaba que los europeos de finales del período medieval (1300) eran los primeros astrónomos en utilizar este tipo de modelo.



Trapezoide babilónico



El gráfico de tiempo-velocidad descrito en las tabletas cuneiformes modela con precisión cómo cambia el desplazamiento de Júpiter con el tiempo. El movimiento del planeta parece ralentizarse desde la Tierra antes de finalmente detenerse e invertir el curso.

Si bien sabíamos que los antiguos babilonios tenían un conocimiento profundo de la geometría, esta es la primera vez que la vemos aplicada a la astronomía. Mathieu Ossendrijver, de la Universidad de Humboldt, juntó las piezas del antiguo rompecabezas combinando la información de cuatro tablillas almacenadas en el Museo Británico con una foto de un fragmento de tablilla que le dio un asiriólogo. Este quinto fragmento de tablilla era diminuto, de aproximadamente dos pulgadas por dos pulgadas, pero resultó fundamental para descifrar el rompecabezas.



Al comparar la información de la quinta tablilla con los datos de las otras cuatro, Ossendrijver descubrió que las cinco tablillas describían un método para calcular la distancia que había recorrido Júpiter a lo largo del tiempo. La mayoría de los astrónomos antiguos tenían gráficos y tablas exhaustivos que describían la posición de los planetas entre sí en función de la época del año. La idea de describir el movimiento de un planeta a lo largo del tiempo como una forma geométrica, en la que el espacio bajo la curva es igual a la distancia recorrida, era inaudita en ese momento.

El quinto fragmento de tablilla

El quinto fragmento de tablilla

Se sabe poco sobre por qué los babilonios desarrollaron la astronomía geométrica y las tabletas no contienen datos sobre sus motivaciones. Una cosa que sí sabemos es que el planeta Júpiter estaba asociado con Marduk, el jefe del panteón de dioses babilónico. Es posible que los cálculos estuvieran relacionados con una ceremonia o rito religioso. Pero es imposible saber qué motivó a estos antiguos astrónomos a dar un enorme salto intelectual de describir los movimientos de los planetas entre sí a derivar las distancias que viajaron a lo largo del tiempo utilizando la geometría.



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