Se descubrieron nuevas especies de linaje humano, pero ¿realmente enterraron a sus muertos?

Imagina un nuevo juego de mesa, una combinación de Clue y Monopoly donde la mejor suposición no es necesariamente la correcta, sino la que genera más fama y fondos. ¿Como lo llamarias? Un cínico podría sugerir que la 'arqueología' sería apropiada, particularmente cuando escuchan las especulaciones a menudo fantásticas que los arqueólogos ofrecen sobre hallazgos a veces peatonales. Pero no deberíamos ser demasiado duros con ellos, porque después de todo, contar historias es su trabajo. Una serie de artículos de publicación reciente en el diario eLife sugiere que la habilidad más importante que necesita un arqueólogo es ser realmente bueno para eliminar explicaciones alternativas.



La historia surge de la cueva Rising Star en Sudáfrica. En lo profundo de la cámara de Dinaledi, un lugar accesible solo para espeleólogos extremadamente hábiles y delgados, se ha encontrado un misterioso escondite de más de 1,000 huesos que corresponden a unos 15 homínidos antiguos. En la lengua vernácula local de Sotho, la raíz 'naledi' simplemente significa estrella. En la lengua vernácula arqueológica, podríamos pensar mejor en el término 'homínido' como una evolución léxica que, lamentablemente, ha surgido en el intento de comprender por escrito lo que significa ser humano. Captura la incertidumbre en la taxonomía de hominoides cambiante que ahora incluye diversamente a la superfamilia Hominidae, la familia Hominid y la subfamilia Homininae, entre otros innumerables términos con sufijos muy similares.

El giro potencial aquí es que los autores sugieren que este hallazgo representa una 'eliminación deliberada del cuerpo en un solo lugar por una especie de homínido diferente al Homo sapiens'. En otras palabras, que fueron enterrados. Convenientemente, esta nueva especie (que entierra y es enterrada) fue fundada por el acto de nombrarla Homo Naledi. Bien puede haber una buena evidencia de eso: dedos ligeramente curvados, raíces premolares extrañas y hombros estrechos curiosos, por nombrar algunos. Pero para fundamentar sus nuevas hipótesis más audaces, los autores tuvieron que deshacerse de las otras explicaciones obvias del hallazgo.



Si los carnívoros arrastraron los cuerpos, los autores sostienen que los huesos deben tener marcas claras. De manera similar, si el agua lavó los huesos, ¿dónde está el otro sedimento o rublo que también debería depositarse junto con ellos? Todos buenos puntos, pero sin ningún estrato cercano u otras pistas incrustadas para probar las fechas, es difícil tener una buena idea de cómo y cuándo llegaron todos los huesos. Y sin algún tipo de modelo geofísico de cómo evolucionaron la roca sepultada y los pasajes en los varios millones de años intermedios, es difícil medir la accesibilidad total de la cámara.



Homínido

Pero, ¿por qué detenerse en presumir el entierro? Quizás esto sea una prueba del primer sistema penal. Por otro lado, podría ser simplemente una trampa para peces natural de la que aquellos que se aventuran accidentalmente demasiado lejos simplemente no salen. Para arrojar algo de luz sobre el asunto, un artista reconstruyó minuciosamente uno de los cráneos remanentes de Homo Naledi. Después de 700 horas de trabajo forense interpretativo, surgió la foto de arriba. La representación se ve muy bien, pero sin una evaluación de habilidad a doble ciego en la que uno pueda comparar múltiples reconstrucciones con sus doppelgängers reales, muchas de esas protuberancias carnosas invariablemente deberán tomarse por fe.

La arqueología ha proporcionado un conocimiento maravilloso a la humanidad, y nuestro propósito aquí no es derribarlo. Sin embargo, considerando su exageración anterior en muchas áreas, instamos a cierta cautela. El recuerdo de la debacle de la arqueogenética FOXP2 de 2002, por ejemplo, puede estar todavía fresco en la mente de algunos. Aquí instituciones de renombre como Naturaleza , que pretendía fijar variantes humanas específicas del gen FOX2P a la adquisición del habla humana en los últimos 200.000 años de nuestra historia. Eso más tarde resultó temerario. De manera similar, la proporción de rasgos asiáticos, caucásicos y amerindios en las reconstrucciones faciales de antiguos dignatarios como Hombre Kennewick han estado sujetos al flujo y reflujo de la agenda popular para asuntos pertinentes a los derechos locales de tierra y entierro.



Sin duda, cuando comencemos a obtener algunas fechas precisas, y posiblemente la genética, la imagen de Dinaledi será mucho más clara. Hasta ese momento, las impresiones artísticas y la especulación histórica tendrán que ser suficientes.

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