Nuevos datos sugieren que Caronte fue fracturado por un océano subterráneo masivo

Caronte-Luna

Cuando la sonda New Horizons pasó junto a Plutón y sus diversas lunas el año pasado, la mayor parte de la emoción y el interés se centró en el diminuto planeta . La luna más grande de Plutón, Caronte, tiene sus propios secretos, y los investigadores que estudian los datos transmitidos desde la sonda han comenzado a descubrirlos.



Primero, algunas palabras sobre Caronte. Es, con mucho, la más grande de las lunas de Plutón y tiene la mitad del diámetro de Plutón con aproximadamente 1/8 de la masa. El sistema Plutón-Caronte en realidad tiene cierto parecido con la relación entre la Tierra y la Luna. Si bien la Tierra es mucho más grande que la Luna (la Luna tiene el 27% del diámetro de la Tierra y solo el 1,2% de su masa), no hay forma conocida de que nuestro planeta o Plutón hayan capturado un satélite tan grande. En el caso de la Tierra, los científicos creen que un impacto masivo con un objeto del tamaño de Marte (llamado Theia) expulsó una enorme cantidad de material de la Tierra que finalmente se convirtió en la Luna. En el caso de Plutón, se cree que golpeó a Caronte directamente, pero sin la fuerza suficiente para destruir ninguno de los objetos.

Caronte y Plutón son tan similares en tamaño, que el centro de masa entre los dos en realidad se encuentra fuera de cualquiera de los cuerpos, es decir, son un sistema binario que orbita un punto central en el espacio.



New Horizons, nuevos descubrimientos

Una de las características inusuales de Caronte que New Horizons descubrió mientras volaba más allá de la luna es una serie de crestas, escarpas (bancos o pendientes empinadas) y valles. Estas características sugieren que Caronte experimentó una expansión masiva en algún momento de su pasado; La NASA caracteriza el fenómeno como 'como Bruce Banner rasgándose la camisa cuando se convierte en el Increíble Hulk: la superficie de Caronte se fracturó al estirarse'.



Se cree que Caronte tiene una estructura interna diferenciada que consta de un núcleo rocoso y un manto helado. A diferencia de Plutón, cuya superficie de hielo se compone principalmente de metano o nitrógeno, la superficie de Caronte está cubierta de hielo de agua. Esto sugiere que el planeta todavía tiene criogeysers y volcanes activos; de lo contrario, el hielo se habría descompuesto en un estado amorfo en 30.000 años.

Los abismos y los cañones de Charon hacen que parezca que el Gran Cañón necesita ir al gimnasio.

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La NASA anunció hoy que cree que Caronte alguna vez albergó agua subterránea líquida al principio de su vida. El núcleo de la luna se habría mantenido caliente inicialmente por la energía de su propia formación, así como por la desintegración de partículas radiactivas. Sin embargo, a medida que las partículas se descomponían, el océano subterráneo de Caronte se había vuelto cada vez más frío, hasta que el agua finalmente se congeló. El agua se expande cuando se congela; un océano subterráneo congelado podría haber causado que la superficie de Caronte se elevara dramáticamente. Serenity Chasma de Charon es parte de una serie de fracturas y fallas visibles en la superficie del planeta; todo el sistema tiene aproximadamente 1100 millas de largo y hasta 4.5 millas de profundidad. El Gran Cañón, en comparación, es un pipsqueak con solo 227 millas de largo y una milla de profundidad.

Parte de lo que hace que los descubrimientos recientes sean tan fascinantes es que ilustran cómo el agua, que se pensaba que era comparativamente rara en todo el sistema solar (salvo en la Tierra), es abundante y una parte importante de la evolución del sistema solar. Si bien es cierto que la Tierra es el único planeta con enormes reservas de agua líquida en su superficie, ahora se cree que el hielo y los océanos subsuperficiales existen o han existido en múltiples planetas, lunas y otros cuerpos rocosos.



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