La NASA trabaja para arreglar la Voyager 2 desde 11.5 mil millones de millas de distancia

Voyager-1

Las sondas gemelas Voyager de la NASA han estado en una misión de exploración durante décadas y han funcionado admirablemente. Ambas sondas ahora han abandonado el sistema solar, proporcionando las primeras mediciones directas del universo fuera de nuestro pequeño rincón. Sin embargo, mantener funcionando una sonda espacial de 42 años no es una tarea sencilla. Los ingenieros son trabajando para restaurar las operaciones normales en la Voyager 2 después de que las rutinas automáticas de protección contra fallas apagaran los instrumentos científicos de la sonda.

Si bien la Voyager 2 fue la primera de las dos sondas en dejar la Tierra en 1977, tomó un curso más indirecto fuera del sistema solar. Sigue siendo la única nave espacial que visita Saturno y Neptuno, lo que le impidió llegar al medio interestelar hasta 2018. La Voyager 1, por otro lado, abandonó el sistema solar en 2012.



La primera señal de problemas se produjo el 25 de enero cuando la nave espacial no pudo ejecutar una maniobra planificada para calibrar su instrumento de campo magnético. La Voyager 2 permaneció en contacto con la Tierra, pero sus instrumentos científicos se apagaron después de la maniobra fallida. Después de estudiar la telemetría de la sonda, el equipo determinó que el giro perdido dejaba dos sistemas de alta potencia funcionando al mismo tiempo. Ese estado requeriría más energía que la que tenía la sonda, por lo que la protección contra fallas se activó para apagar los sistemas no esenciales.



Las posiciones aproximadas de Voyager-1 y 2.

El Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA equipó la Voyager 2 con un generador termoeléctrico de radioisótopos (RTG) para obtener energía, ya que está demasiado lejos del sol para que los paneles solares sean efectivos. Este tipo de fuente de energía, la misma que se usa en el rover Curiosity Mars, proporciona un suministro constante de energía, pero su potencia cae un poco cada año a medida que el combustible de plutonio se descompone. Los ingenieros han reducido lentamente los requisitos de energía de la sonda a lo largo de los años. Por ejemplo, desactivaron el calentador del instrumento del subsistema de rayos cósmicos para ahorrar energía. Sin embargo, ese instrumento ha seguido funcionando.



Con una comprensión completa del problema, el personal de JPL pudo reactivar la suite científica ayer (28 de enero) apagando uno de los subsistemas de alta potencia. El equipo está trabajando actualmente para restaurar las operaciones normales, pero eso llevará algún tiempo. Después de todo, esta es una máquina de la década de 1970, y está a 11.5 mil millones de millas de distancia. Cada comando tarda 17 horas en llegar a la Voyager 2, y la confirmación tarda 17 horas en volver. Entonces, eso es casi un día y medio solo para averiguar si un comando hizo lo que se suponía que debía hacer. A pesar de las dificultades, las sondas Voyager siguen siendo herramientas vitales en nuestro estudio del espacio profundo.

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