La NASA utilizará una supercomputadora de la ISS para experimentos científicos

Si bien la Estación Espacial Internacional (ISS) es una maravilla tecnológica, tradicionalmente no ha tenido mucha capacidad de procesamiento a bordo. Eso cambió el año pasado cuando la NASA entregó una supercomputadora a la estación. Solo estaba allí para una prueba, pero ahora la agencia planea usarlo para procesar datos y ejecutar experimentos. Finalmente, la NASA y el fabricante HP esperan comprender por qué algunas partes de la computadora funcionan bien en órbita y otras no.

Spaceborne Computer es un proyecto conjunto entre la NASA y HP para estudiar cómo funcionan las supercomputadoras en el espacio. La mayoría de las computadoras a bordo de la ISS y otras misiones espaciales se han diseñado con chips reforzados y hardware personalizado para operaciones a largo plazo en entornos de alta radiación y baja gravedad. También son muy lentos en comparación con las computadoras que tenemos en la Tierra. Para el proyecto The Spaceborne Computer, HP envió una supercomputadora 'Apollo' lista para usar a la ISS en 2017 donde los astronautas realizaron pruebas de diagnóstico.

En la Tierra, el sistema Apolo pesa 124 libras y genera un teraflop de poder de procesamiento. En el espacio, la NASA sabía que la computadora tendría un peso cero (está atornillada al techo) y existía la preocupación de que su capacidad de procesamiento también pudiera ser nula. El objetivo era averiguar qué tan rápido se averiaba la computadora estándar, pero ha funcionado durante más de un año.



El hardware no se modificó en absoluto durante el vuelo, pero HP hizo ajustes en el software. El sistema operativo Linux fue reprogramado para buscar errores a un ritmo mayor y para hacer frente mejor a las fallas de energía. La NASA informa que la supercomputadora es aproximadamente 30 veces más rápida que una computadora portátil típica, pero el almacenamiento del sistema no funciona bien. El sistema Apollo tiene 30 SSD, pero nueve de ellos han fallado. Esa es una tasa de fallas sin precedentes en la Tierra.

HP y la NASA planean analizar la computadora cuando regrese a la Tierra para saber por qué ciertas piezas de hardware (como los 32 núcleos de CPU) funcionaron bien mientras que otros componentes (las SSD) fallan. Sin embargo, la devolución podría estar en espera. La nave espacial Soyuz de Rusia está actualmente en tierra mientras Roscosmos y la NASA investigan el fallo de lanzamiento reciente que envió a dos pasajeros con destino a la ISS de regreso a la Tierra.

Mientras las cosas vuelven a la normalidad, la NASA ha decidido hacer un buen uso de la supercomputadora. No ha detallado qué hará el sistema, pero podría ahorrarle mucho tiempo a la NASA. Una supercomputadora en el ISSS podría analizar grandes conjuntos de datos en lugar de enviarlos de vuelta a través del flujo de datos. Cuando retransmite datos, la computadora podría comprimirlos para hacer un mejor uso del ancho de banda disponible.

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