La NASA descubre un plan de aluminio de 20 años que causó 2 misiones fallidas

El aluminio se encuentra en todo, desde teléfonos inteligentes hasta cohetes, pero una de esas aplicaciones es algo más exigente. La Oficina del Inspector General de la NASA (IOG) y el Departamento de Justicia han anunciado el resultado de una investigación de años de problemas con los componentes de los cohetes de aluminio. Resulta que una empresa llamada Sapa Profiles, Inc. (SPI) ha sido vendiendo aluminio comprometido durante casi 20 años con certificados de prueba falsificados. Esto probablemente provocó la pérdida de dos naves espaciales de la NASA.

Según los investigadores, los productos de aluminio de calidad inferior de SPI son directamente responsables de la pérdida del Observatorio Orbital de Carbono (OCO) de la NASA y las misiones Glory; ambos lanzados en cohetes Orbital ATK Taurus (arriba). En 2009, el OCO no pudo alcanzar la órbita cuando el carenado de carga útil que cubría el satélite no se separó del cohete. Un Orbiting Carbon Observatory 2 de reemplazo se lanzó con éxito en 2014. La misión de ciencia atmosférica Glory en 2011 también falló porque el carenado no se separó. Eso dejó al cohete demasiado pesado para alcanzar la órbita correcta, y Glory se estrelló contra el Océano Pacífico.



El Programa de Servicios de Lanzamiento de la NASA (LSP) inició una investigación de las fallas, que finalmente llevó a la participación de la OIG y el Departamento de Justicia. Según el informe público y el acuerdo recientemente publicados, SPI (ahora rebautizada como Hydro Extrusion Portland, Inc.) pasó años creando registros de pruebas falsos para llevar sus componentes de aluminio de baja calidad a los fabricantes, incluidos los contratistas gubernamentales.



El Observatorio Orbital de Carbono como se vería en el espacio.

De acuerdo con la Acuerdo DOJ, SPI comenzó a realizar modificaciones manuscritas en los resultados de las pruebas fallidas en 1996. A partir de 2002, la empresa comenzó a crear registros digitales falsos de las pruebas. Los técnicos aumentaban regularmente la velocidad de la maquinaria de prueba y cortaban muestras de formas que no cumplían con las especificaciones. Esta práctica continuó hasta 2015 cuando la NASA suspendió a SPI de todos los contratos gubernamentales. El director del laboratorio que ideó el plan se declaró culpable y fue sentenciado a tres años de prisión y se le ordenó pagar más de $ 170,000 en restitución.



La propia empresa acordó llegar a un acuerdo con los fiscales y se declaró culpable de un cargo de fraude postal. Pagará 46 millones de dólares al gobierno de Estados Unidos y a varios clientes comerciales. Sigue sin poder suministrar materiales al gobierno. Si bien puede considerar esto como una victoria para la NASA, todavía está lejos de equilibrar la balanza. La NASA perdió alrededor de $ 700 millones en las misiones fallidas Glory y OCO.

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