La NASA dice que la evidencia de vida en Europa podría estar bajo unas pocas pulgadas de hielo

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Es posible que la vida en nuestro sistema solar no esté confinada a la Tierra. Los científicos especulan que lugares como Marte o Encelado podrían proporcionar evidencia de vida presente o pasada, pero es comprensible que Europa recibió la mayor atención gracias a nuestro gran conocimiento sobre Júpiter y sus lunas. En un nuevo estudio de la NASA, los científicos concluyen es posible que ni siquiera necesitemos profundizar mucho en la capa de hielo de Europa para saber si alberga vida o no.

Los científicos sabían que Europa era especial desde la primera vez que la vimos de cerca. La luna, que es un poco más pequeña que la de la Tierra, tiene una corteza exterior de agua helada que está cubierta de grietas. Sin embargo, hay relativamente pocos cráteres. Eso sugiere que la superficie está activa debido a la presencia de agua líquida debajo de la superficie. El calor para mantener este líquido oceánico proviene de la flexión de las mareas causada por la órbita de Júpiter. Incluso hay alguna evidencia de que el agua líquida interna ocasionalmente brota de fisuras en la superficie como Encelado.

El problema de buscar vida en Europa es que no tenemos medios para penetrar esa capa de hielo. Los investigadores de la NASA estiman que tiene al menos 10-30 kilómetros de espesor (6-19 millas), y cualquier sonda que excave tan lejos tendría dificultades para devolver una señal a la Tierra. El nuevo estudio dirigido por Tom Nordheim de la NASA sugiere que es posible que no necesitemos ir a tales extremos para determinar si existe vida en Europa.



La intensa radiación de Júpiter bombardea la superficie de Europa, destruyendo cualquier marcador orgánico que pueda haber migrado desde el subsuelo del océano. La pregunta que debe responder es: ¿qué tan profundo debe excavar antes de poder caracterizar la composición interna de Europa? Si solo miras la superficie, solo sabrás lo que la radiación de Júpiter le hace a Europa. El equipo de Nordheim construyó el modelo de radiación más detallado en Europa hasta la fecha, que muestra que las bandas de radiación más intensas están cerca del ecuador. Resulta que es posible que solo necesitemos cavar unos centímetros para llegar a la Europa 'real'.

El agua (y el hielo de agua) es notablemente buena para absorber radiación y partículas cargadas. Según los cálculos del equipo de Nordheim, la radiación de Júpiter penetra Europa a una profundidad de cuatro a ocho pulgadas en las zonas más irradiadas cerca del ecuador. Cerca de los polos, la radiación solo afecta las 0,4 pulgadas superiores de hielo. El equipo utilizó aminoácidos como un caso de prueba para determinar qué tan profundo deberíamos llegar.

Si una sonda aterrizara en Europa y excavara más allá de donde la radiación puede atacar moléculas orgánicas, tenemos una posibilidad real de detectar los componentes básicos de la vida. No detectar aminoácidos y moléculas similares no pondría fin a las especulaciones sobre la vida en Europa, pero haría que la posibilidad fuera más remota. Es posible que la próxima misión Europa Clipper pueda realizar pases sobre algunas de las zonas de baja radiación con la esperanza de detectar moléculas que no hayan sido completamente destruidas por la radiación.

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