La sonda Messenger de la NASA está lista para sumergirse mortalmente en la superficie de Mercurio

La sonda Messenger de la NASA, lanzada por primera vez en 2004 para observar Mercurio, pronto se hundirá hasta la muerte e impactará la superficie del planeta rocoso en algún momento alrededor del 30 de abril cuando se quede sin propelente. El impacto será bastante espectacular, aunque desafortunadamente, no podremos verlo desde donde estamos sentados. Se estrellará contra la superficie a aproximadamente 8.750 millas por hora, en el lado opuesto del planeta, de espaldas a la Tierra.



'Después de esta última maniobra, finalmente declararemos que la nave espacial no tiene propulsor, ya que esta maniobra agotará casi todo nuestro gas de helio restante', dijo Daniel O'Shaughnessy, ingeniero de sistemas de misión en APL, en un declaración . 'En ese punto, la nave espacial ya no será capaz de luchar contra el empuje hacia abajo de la gravedad del sol'.

La nave espacial voló durante seis años y medio y entró en la órbita de Mercurio el 18 de marzo de 2011. Ha recopilado datos sobre el planeta desde ese momento, extendiéndose más allá de su vida útil inicial esperada de un año, más dos extensiones adicionales, por un total de casi cuatro años. . Entre sus hallazgos se incluye el hecho de que Mercurio tiene abundante agua congelada, entre otros materiales, en sus cráteres polares, y que tiene casi dos millas de espesor. También trazó un mapa de la composición química de Mercury, utilizando su espectrómetro de rayos X (XRS) y el sistema de imagen dual de mercurio (MDIS), y encontró algunos contrastes sorprendentes en su diversidad:



Composición química del Mercury Messenger de la NASA

Estos mapas de magnesio / silicio (izquierda) y aluminio / silicio (derecha) usan colores rojos para indicar valores altos y colores azules para valores bajos. Crédito: NASA / JPL

Este tipo de detalles están ayudando a los científicos a aprender cómo se formaron los planetas internos de nuestro Sistema Solar. También ha brindado algunas oportunidades para realizar tomas de comparación. En 2013, Messenger tomó algunas fotos normales de la Tierra mientras orbitaba Mercurio al mismo tiempo que Cassini lo hizo mientras orbitaba Saturno. Las imágenes de Cassini eran más bonitas por razones obvias, gracias a su telón de fondo cercano. Pero sigue siendo sorprendente ver la Tierra (y nuestra luna) desde tal distancia:

Cassini

Vistas casi simultáneas de la Tierra de Cassini y Messenger, desde direcciones totalmente diferentes.



La misión Messenger también sirvió como prueba para su novedoso parasol de tela de cerámica reflectante y resistente al calor, que protegía los instrumentos y la electrónica de la nave espacial de la radiación solar, sin mencionar las temperaturas superiores a los 500 grados Fahrenheit.

La forma más obvia en que sabremos que Messenger aterrizó con éxito en Mercurio el 30 de abril o alrededor de esa fecha será la detención inmediata de cualquier transmisión de datos desde la nave a los pocos minutos de su impacto. Hay una pequeña ventana en términos del momento exacto en que la nave se queda sin propulsor.

'Por primera vez en la historia, ahora tenemos un conocimiento real sobre el planeta Mercurio que muestra que es un mundo fascinante como parte de nuestro diverso sistema solar', dijo John Grunsfeld, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas en la Sede de la NASA en Washington. “Si bien las operaciones de las naves espaciales terminarán, estamos celebrando MESSENGER como algo más que una misión exitosa. Es el comienzo de un viaje más largo para analizar los datos que revelan todos los misterios científicos de Mercurio '.



Al final, Messenger ha sido un éxito rotundo para la NASA. Eche un vistazo a su archivo de imágenes por todos los muchos logros de Messenger, y aquí hay un video de 2012 cuando la NASA anunció por primera vez numerosos descubrimientos sobre lo que había encontrado Messenger:

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