La sonda MESSENGER de la NASA se estrella contra Mercurio hoy

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En tan solo unas horas, la nave espacial MESSENGER de la NASA chocar contra la superficie de Mercurio , poniendo así fin a su misión de 11 años. Suena como un desastre, pero siempre es así como se suponía que iba a suceder. MESSENGER (que lleva el nombre oficial MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging) ha estado estudiando Mercurio de cerca desde 2008, y la misión ha llegado a su fin. Da un nuevo significado a 'matar al mensajero', ¿eh?

La NASA tiene un lindo eufemismo para lo que está a punto de suceder: lo llaman freno litográfico. Eso significa que Messenger impactará la superficie de Mercurio en un ángulo pronunciado yendo a varios miles de millas por hora. Lo que quede de él se patinará hasta detenerse, pero lo más probable es que esté en pedazos pequeños. Lithobraking también puede referirse a un aterrizaje más controlado que las naves están destinadas a sobrevivir, pero no esta vez.



Mercurio no tiene atmósfera, por lo que MESSENGER no disminuirá la velocidad ni se calentará antes de 'aterrizar'. La NASA calcula que el cráter de impacto del aterrizaje inicial de Messenger tendrá unos 52 pies de diámetro, solo otro cráter en la ya impresionante colección de Mercury.



Se espera que el impacto real ocurra alrededor de las 3:30 p.m. ET, y el El observatorio Slooh tiene una transmisión en vivo para hablar sobre el evento y echar un vistazo a Mercury mientras ocurre. Se esperaba que la misión original terminara hace varios años, pero los ingenieros de vuelo lograron mantener vivo al MESSENGER más de cuatro veces más de lo que indicaba la especificación de diseño original. Todo eso es gracias al uso económico de combustible. No es fácil mantener un objeto en órbita de Mercurio porque está muy cerca del sol. Es la gravedad del sol lo que en realidad está sacando a MESSENGER de su órbita. Lo único que lo mantuvo en alto todos estos años fue el impulso ocasional de los propulsores de maniobra, que ahora están agotados.



Durante su tiempo en la órbita de Mercurio, MESSENGER ha realizado una serie de descubrimientos fascinantes y ha tomado más de 255.000 imágenes de la superficie marcada de viruela del planeta (es decir, 10 terabytes de datos). Produjo los primeros mapas utilizables del planeta y proporcionó evidencia de agua en su superficie, a pesar de las temperaturas abrasadoras. También encontró evidencia de compuestos orgánicos y actividad volcánica en Mercurio.

MESSENGER fue la primera nave espacial en orbitar Mercurio (el Mariner 10 solo hizo un sobrevuelo hace varias décadas) y fue un éxito rotundo. La sonda llegará a su fin en la superficie de Mercurio hoy, pero los datos vivirán y ayudarán a la NASA a planificar futuras misiones al planeta más interno de nuestro sistema solar. Tal vez incluso logremos aterrizar en Mercurio ahora que sabemos más sobre la superficie. Es de esperar que una misión así implique un tipo de freno litográfico más suave.

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