La tecnología de fusión fría de la NASA podría poner un reactor nuclear en cada hogar, automóvil y avión

Sandia

El sueño de la fusión fría sigue vivo: la NASA está desarrollando tecnología de reacción nuclear barata, limpia y de baja energía (LENR) que eventualmente podría ver automóviles, aviones y hogares impulsados ​​por reactores nucleares pequeños y seguros.

Cuando pensamos en la energía nuclear, generalmente hay solo dos opciones: fisión y fusión. La fisión, que crea enormes cantidades de calor al dividir átomos más grandes en átomos más pequeños, es lo que actualmente alimenta a todos los reactores nucleares de la Tierra. La fusión es lo opuesto, creando grandes cantidades de energía fusionando átomos de hidrógeno, pero todavía estamos a muchos años de distancia de los reactores de fusión comerciales a gran escala. (Ver:500MW de medio gramo de hidrógeno: la búsqueda de energía de fusión se calienta.)

Una red de níquel que absorbe iones de hidrógeno en un reactor LENRLENR no se parece en nada a la fisión o la fusión. Donde la fisión y la fusión están respaldadas por una fuerza nuclear fuerte, LENR aprovecha el poder de la fuerza nuclear débil, pero capturar esta energía es difícil. Hasta ahora, el mejor esfuerzo de la NASA involucra una red de níquel e iones de hidrógeno. Los iones de hidrógeno son absorbidos por la red de níquel, y luego la red se hace oscilar a una frecuencia muy alta (entre 5 y 30 terahercios). Esta oscilación excita los electrones del níquel, que son forzados a entrar en los iones de hidrógeno (protones), formando neutrones de movimiento lento. El níquel absorbe inmediatamente estos neutrones, haciéndolo inestable. Para recuperar su estabilidad, el níquel quita un neutrón de su electrón para que se convierta en un protón, una reacción que convierte el níquel en cobre y crea mucha energía en el proceso.



La clave para la limpieza y seguridad de LENR parece ser los neutrones de movimiento lento. Mientras que la fisión crea neutrones rápidos (neutrones con energías superiores a 1 megaelectrón voltio), LENR utiliza neutrones con una energía inferior a 1 eV, menos de una millonésima parte de la energía de un neutrón rápido. Mientras que los neutrones rápidos crean un gran lío cuando chocan con los núcleos de otros átomos, los neutrones lentos de LENR no generan radiación ionizante ni desechos radiactivos. Es debido a esta gentileza sosegada que LENR se presta muy bien a reactores nucleares vehiculares y domésticos que proporcionan tanto calor como electricidad.

Conforme a la NASA, El 1% de la producción mundial de níquel podría satisfacer las necesidades energéticas del mundo, a una cuarta parte del costo del carbón. La NASA también menciona, casi como un aparte, que la red podría estar formada por carbono en lugar de níquel, y la reacción nuclear convertiría el carbono en nitrógeno. “No estás secuestrando carbono, estás eliminando totalmente el carbono del sistema”, dice Joseph Zawodny, un científico de la NASA involucrado en el trabajo de LENR.

Entonces, ¿por qué no tenemos reactores LENR todavía? Sólo como fusión, está resultando difícil construir un sistema LENR que produzca más energía que la necesaria para comenzar la reacción. En este caso, la NASA dice que la frecuencia de 5-30 THz requerida para oscilar la red de níquel es difícil de producir de manera eficiente. Sin embargo, como informamos durante los últimos años, fuertes avances se están haciendo en la generación y el control de la radiación de terahercios. Otros laboratorios fuera de la NASA también están trabajando en fusión fría y LENR: 'Varios laboratorios han explotado estudiando LENR y las ventanas se han derretido', dice el científico de la NASA Dennis Bushnell, demostrando que 'cuando las condiciones son 'adecuadas' se pueden producir cantidades prodigiosas de energía ser producido y lanzado '.

Creo que todavía es bastante seguro decir que el futuro inmediato de la generación de energía y la satisfacción de las crecientes necesidades energéticas de la humanidad reside en la fisión y la fusión (ver: La energía nuclear es nuestra única esperanza.) Pero quién sabe: con LENR, tal vez todavía haya esperanzas de fusión fría.

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