El gran anuncio de la NASA valió la pena la espera: criovolcanes confirmados en Europa

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Después de mucha anticipación, la NASA celebró una conferencia de prensa el lunes al detalle nuevos hallazgos a partir de imágenes de Europa, la luna de Júpiter. La agencia tuvo claro desde el principio que su anuncio no sería señales de vida, pero resulta que la vida seguía siendo el tema principal de discusión. La NASA anunció más evidencia de la existencia de océanos subterráneos en Europa y, lo que es más emocionante, que la luna puede albergar 'columnas' de hielo de agua expulsado de esos océanos. Esto significa que la vida extraterrestre no solo está muy sobre la mesa para la luna cercana, sino que parte del agua del océano puede ser relativamente fácil de obtener.

Se ha pensado durante mucho tiempo, y más recientemente se sabe, que Europa tiene océanos subterráneos. Las fuerzas de marea entre las capas de la corteza lunar crean suficiente calor para mantener el agua en forma líquida. Esto se puede ver en el impacto gravitacional de la luna. Su densidad en estas áreas del subsuelo es 1, es decir, la densidad del agua líquida. Ahora, gracias a las nuevas observaciones del telescopio espacial Hubble, la NASA cree que la intensa presión de kilómetros de hielo sobre estos océanos está obligando a pequeños dedos de agua líquida a subir hasta la superficie y más allá. Estas columnas de hielo de agua, a veces denominadas 'criovolcanes', son objetivos interesantes para futuros estudios científicos.

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Las plumas se pueden ver en la parte inferior izquierda. Crédito: NASA / ESA / W.



Si se confirma, estos serían muy similares a los famosos criovolcanes de Encelado, que cautivó la imaginación de las personas cuando se dieron a conocer por primera vez. Las detecciones en Europa son notables por un par de razones, entre ellas el hecho de que fueron realizadas por el Telescopio Espacial Hubble trabajando desde la Tierra, mientras que las columnas de Encelado tuvieron que ser confirmadas por un Viajar volar por. Los científicos en el evento de prensa dijeron que el Hubble es el único instrumento capaz de realizar esta detección, y que incluso el venerable caballo de batalla de la NASA se estiró al límite absoluto en la luz ultravioleta.

Las detecciones en sí mismas tomaron la forma de 10 “tránsitos” recolectados durante 15 meses, es decir, 10 instantáneas de Europa pasando entre Júpiter y la Tierra. El objetivo originalmente era buscar evidencia de una atmósfera delgada alrededor de la luna, evidenciada por distorsiones en la imagen del planeta detrás. En cambio, lo que encontraron fue una distorsión mucho más fuerte en el ángulo de las 7 en punto en la imagen de arriba. Así es como se ve un criovolcán, visto desde la Tierra.

La técnica es muy similar a la utilizada para espiar planetas distantes con el telón de fondo de sus estrellas anfitrionas, ofreciendo una silueta austera del objeto más pequeño que se puede estudiar más fácilmente. Recolectado con el Espectrógrafo de Imágenes del Telescopio Espacial (STIS), este es el mismo instrumento que anteriormente ha proporcionado una gran cantidad de información sobre Europa. También es el componente crucial famoso reparado por EVA en 2009 - sin tales heroicidades, no tendríamos esta observación hoy.

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Crédito: NASA / ESA / W.

¿Por qué preocuparse por los criovolcanes? Porque nos preocupamos por la composición de los océanos subsuperficiales de Europa, y estos pequeños granos planetarios ofrecen un medio para llegar al agua directamente. Se han propuesto misiones a los océanos de Europa desde tiempos inmemoriales. Pero el gran problema siempre ha sido la perspectiva de perforar desde la superficie de la luna hasta la superficie del océano; llevó años profundizaral lago Vostok en el Ártico terrestre. Todas Armagedón Dejando de lado las referencias, es probable que no suceda en un futuro próximo. (Por cierto, considere la posibilidad de ver la película sorprendentemente bien hecha sobre la perforación en la superficie de Europa, Europa Report.)

Diagrama del cartel de Europa, que muestra su estructura (teorizada)

Diagrama del cartel de Europa, que muestra su estructura (teorizada).

Sin embargo, con los volcanes que traen esa agua a la superficie para nosotros, se vuelve mucho más fácil imaginar probando un océano alienígena directamente. La sonda Cassini fue capaz de volar directamente a través de una delgada porción de las plumas provenientes de Encelado, recolectando algo de material para su análisis. Estas muestras no solo confirmaron la composición de las columnas, sino que también confirmaron a Encelado como la fuente de material del 'Anillo E' de Saturno. Al observar estos trozos de agua expulsados ​​y compuestos a base de nitrógeno, los científicos pudieron aprender mucho sobre los océanos que nunca pudieron obtener por sí mismos.

Afortunadamente, la NASA está trabajando en un concepto llamado Europa Multiple Flyby Mission, que podría incluir un orbitador y un módulo de aterrizaje. Esta misión, por supuesto, prestaría mucha atención a la composición del agua debajo de la superficie. Si estas columnas son reales, cualquier misión futura a Europa puede dejar el equipo de perforación en casa de forma segura.

Pero, por fuerte que sea esta evidencia, todavía no es lo suficientemente detallada como para motivar un proyecto de aterrizaje de miles de millones de dólares. La NASA ya tiene dos formas de avanzar. Primero, hay dos tránsitos más observados por Hubble que aún deben analizarse e integrarse en este conjunto de datos. Esto probablemente confirmará las detecciones realizadas en Europa.

Una imagen de Cassini de Encelado, que muestra las plumas arrojadas al espacio por criovolcanes

Una imagen de Cassini de Encelado, que muestra las plumas arrojadas al espacio por criovolcanes.

Más concretamente, el sucesor ungido de Hubble, el telescopio espacial James Webb, se acerca a su debut en 2018, y aumentará en gran medida la capacidad de la humanidad para ver la parte ultravioleta del espectro. Con esto en la mano, la NASA no solo podrá confirmar más estos hallazgos, sino también discernir los detalles necesarios para analizar la composición de las plumas desde la distancia. También podría proporcionar la base para una misión física más realista a Europa, una que planee específicamente encontrar y estudiar estas columnas.

Un aspecto interesante de este descubrimiento es la evidencia de que estas erupciones pueden ser fortuitas en su momento. Esto no solo significa que una misión futura podría tener dificultades para predecir dónde aterrizar exactamente tanto para la recolección de muestras como para la seguridad, sino que también se presta a algunas escenas de acción de ciencia ficción asesinas.

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