Sonda de la NASA descubre la fuente de los vientos solares

La sonda solar Parker de la NASA comenzó a hacer historia en el mismo momento en que se lanzó, y se llevó la corona como el lanzamiento más rápido de la historia. Pasó más cerca del sol que cualquier nave espacial anterior, y ahora la NASA ha publicado los resultados de exploraciones realizadas durante los dos primeros sobrevuelos solares de la sonda. La investigación, publicada en varios estudios innovadores, ofrece detalles tentadores sobre el origen del viento solar.

Parker ahora ha hecho dos pases a través de la corona en noviembre de 2018 y abril de 2019, enviando datos a la Tierra después de cada uno. La NASA lanzó la nave espacial Parker en agosto de 2018, con la esperanza de recopilar más datos sobre la corona solar de los que podemos recopilar de la Tierra o con sondas que se encuentran de forma segura fuera de la corona ardientemente caliente. La corona es una capa de plasma alrededor del sol y es 300 veces más caliente que la superficie de la estrella en alrededor de un millón de Kelvin. Parker fue diseñado con un escudo térmico avanzado que consiste en una espuma compuesta de carbono de 4.5 pulgadas entre dos láminas de fibra de carbono. Esa protección le permite a Parker realizar breves viajes a través de la corona en su órbita altamente excéntrica.

Uno de los desafíos al estudiar el viento solar desde la distancia es que se 'suaviza' cuando llega a la Tierra y otras sondas espaciales. Usando el escáner de campo magnético FIELDS y el instrumento Solar Wind Electron Alphas and Protons (SWEAP) en Parker, los científicos han identificado eventos llamados 'retrocesos' cuando las líneas del campo magnético se invierten. Esto hace que las partículas cargadas se agrupen en burbujas de plasma a medida que se alejan del sol. Sin embargo, se necesitarán más estudios para saber qué causa este fenómeno.



Quizás el descubrimiento más importante contenido en los datos del instrumento FIELDS es la sugerencia de que el viento solar se origina en los llamados 'agujeros fríos' en la superficie. Por supuesto, 'genial' es un término relativo aquí. Estas regiones del sol donde las líneas del campo magnético parecen girar son más frías que el material circundante a aproximadamente 1,1 millones de grados Celsius (2 millones de Fahrenheit). Eso permite que las partículas cargadas y los campos magnéticos escapen al sistema solar más amplio.

El WISPR de la NASA (Wide-Field Imager para Parker Solar Probe) ayudó a confirmar la teorizada 'zona libre de polvo' alrededor de nuestro sol. La producción de energía de la estrella en realidad vaporiza el polvo que pasa a unos pocos millones de millas. WISPR también reveló elementos estructurales complejos en la corona que no son visibles desde la Tierra. Asimismo, el instrumento de Investigación Científica Integrada del Sol (ISʘIS) proporcionó datos sobre emisiones de partículas pequeñas e irregulares que se mezclan con el viento solar cuando llega a la Tierra.

A Parker todavía le quedan unos cinco años en su misión principal, y la NASA espera aprender mucho más sobre el sol para entonces. Entender ese horno nuclear podría ser invaluable mientras exploramos el sistema solar. El sol hace posible la vida en la Tierra, pero el viento solar puede representar un peligro para las naves espaciales y los sistemas electrónicos de la Tierra.

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