La NASA ahora dice que la misión tripulada a Marte en la década de 2030 es poco probable

Marte desde el Hubble

Durante los últimos años, hemos podido enmarcar la investigación y exploración de la NASA con el objetivo de llegar a Marte. La agencia ha dicho que quería llevar a un humano al planeta rojo en la década de 2030, pero ahora parece menos probable. William Gerstenmaier, administrador asociado de la NASA para la exploración humana, ha señalado que la NASA simplemente no tiene el dinero para hacer que suceda un aterrizaje en Marte. La tecnología para llegar a Marte no es barata y nadie parece dispuesto a pagar por ella.

El presupuesto de la NASA ha sido esencialmente plano durante la última década. Las declaraciones de Gerstenmaier se produjeron en una reunión del Instituto Americano de Aeronáutica y Astronáutica, donde explicó el problema de las misiones a Marte. Aterrizar en Marte es extremadamente desafiante y costará mucho dinero crear sistemas lo suficientemente confiables para enviar humanos allí. Bueno, si quieres que vuelvan a casa, claro. Incluso las costosas misiones robóticas han sido impredecibles. De los 16 intentos de aterrizaje en Marte desde 1970, solo siete de ellos han tenido éxito. El fracaso más reciente fue el módulo de aterrizaje de ExoMars, que se estrelló porque la turbulencia atmosférica hizo que cayera mucho más rápido de lo esperado.

Marte tiene básicamente el peor conjunto de características posibles para un aterrizaje exitoso. Enviar personas a la luna no fue tarea fácil, pero la luna tenía muy poca gravedad y no tenía atmósfera. Por lo tanto, el aterrizaje propulsivo era factible y la nave no necesitaba protectores térmicos. Marte tiene más gravedad, pero la atmósfera es demasiado delgada para que los paracaídas hagan todo el trabajo. Al mismo tiempo, la atmósfera es lo suficientemente densa como para que los aterrizajes sean impredecibles y requieran el uso de escudos térmicos. Es por eso que Curiosity usó un loco artilugio de grúa aérea para aterrizar en la superficie.



La NASA ha estudiado un sistema de grúa aérea para aterrizar naves más grandes, pero los números son difíciles. Curiosity tenía una masa total de dos toneladas, pero un módulo de aterrizaje tripulado probablemente registraría 10 o 15 toneladas. No está claro si sería posible aterrizar algo así en Marte con nuestra tecnología actual.

Un concepto del aterrizaje de la cápsula del dragón de SpaceX en Marte.

Entonces, ¿qué pasa con SpaceX? La empresa fundada por Elon Musk se ha vuelto extremadamente buena en el aterrizaje de cohetes en la Tierra, y su objetivo es lanzar una misión experimental a Marte en 2020. A SpaceX le tomó un tiempo descubrir cómo aterrizar en la atmósfera de la Tierra, por lo que podría tomar un tiempo. pocos intentos de resolver los problemas en Marte. En ese momento, el proceso debe probarse y confirmarse como seguro para los humanos. Es imposible saber si eso será posible para la década de 2030.

Mientras tanto, al menos podemos esperar la Misión rover 2020, que nos dará más información sobre el potencial de vida en Marte.

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