La NASA ha encendido el reloj atómico del espacio profundo

La NASA tiene que repensar algunos enfoques probados y verdaderos para la navegación de naves espaciales a medida que observa objetivos más distantes. Las naves espaciales necesitan mediciones de ubicación extremadamente precisas para planificar las maniobras, pero la forma en que lo hemos estado haciendo puede ser tremendamente lenta. Es por eso que la NASA lanzó recientemente un nuevo prototipo de reloj atómico en órbita. Este dispositivo podría revolucionar la exploración espacial, y el equipo simplemente lo encendió por primera vez

El llamado Reloj Atómico del Espacio Profundo fue al espacio en un cohete Falcon Heavy a principios de este año junto con otras dos docenas de cargas útiles. Al igual que los relojes atómicos terrestres, este dispositivo mide el paso del tiempo con una precisión extraordinaria y es imprescindible para los viajes espaciales.



Las naves espaciales actuales determinan su posición a través de un método complicado y lento que se basa en relojes atómicos terrestres. Estas misiones tienen que enviar señales a la Tierra, lo que permite que un reloj calcule cuánto tiempo tardó en llegar la señal. Luego, el resultado vuelve a la nave espacial. Esta prueba, si tiene éxito, podría conducir a una nueva generación de naves espaciales que tengan un reloj atómico a bordo en lugar de depender de relojes terrestres.



El Deep Space Clock es aproximadamente del tamaño de una tostadora, montado en el satélite Orbital Test Bed de General Atomics Electromagnetic Systems. Eso es pequeño para un reloj atómico, la mayoría de los cuales son del tamaño de un refrigerador. Con un reloj atómico como este en una nave espacial, el cálculo de la ubicación sería unidireccional. Las señales de la Tierra permitirían a la computadora calcular instantáneamente una posición en función del tiempo que tardaron esas señales en llegar a la nave espacial.

La NASA incluso tiene diseños de carteles gratis conmemorando el Reloj Atómico del Espacio Profundo.



La NASA creó este reloj atómico compacto con un diseño de iones de mercurio. Utiliza las oscilaciones de los iones de mercurio a bajas temperaturas para medir el paso del tiempo. Ahora que el reloj está en línea, la NASA podrá rastrear su desempeño para asegurarse de que sea exacto, y tiene que ser casi increíble. Incluso unos pocos nanosegundos perdidos aquí y allá podrían provocar un desastre, ya que un barco apunta a maniobras precisas.

Si el Reloj Atómico del Espacio Profundo está a la altura de las expectativas, solo debería perder un segundo en 10 millones de años. La NASA medirá el rendimiento del reloj hasta el nanosegundo durante los próximos meses. El éxito podría significar que aparezcan dispositivos similares en futuras misiones en el espacio profundo a Marte, Europa y más allá.

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