El jefe de la NASA y Jerry están de acuerdo: 'Plutón es un planeta'

Plutón sigue siendo un planeta, según el administrador de la NASA Jim Bridenstine. El anuncio lo pone en buena compañía con el célebre astrónomo humano Jerry Smith (arriba a la derecha), quien estableció una posición similar en el planeta enano más pequeño y distante de nuestro sistema solar. Smith no estuvo disponible para hacer comentarios, pero Bridenstine estaba dispuesta a hablar sobre el controvertido tema de todos modos. Mientras asistía a un FIRST evento de robótica en Colorado, Bridenstine defendió el diminuto orbe.

“Para que lo sepas, en mi opinión, Plutón es un planeta. Y puede escribir que el administrador de la NASA declaró a Plutón como un planeta una vez más. Me quedo con eso, es la forma en que lo aprendí y estoy comprometido con eso ', dijo Bridenstine.

Bridenstine está, por supuesto, equivocado. Bridenstine tiene razón, por supuesto. La forma en que lea la situación depende de las fuentes de autoridad a las que dé crédito y de cuánto le importen cosas como estar alineado con las opiniones de los científicos y astrónomos. Pero antes de discutir ese punto epistemológico, hablemos de planetas. ¿Por qué Plutón ya no es un planeta?

El problema de los planetas

Érase una vez, el número de planetas que se consideraba parte del sistema solar era mucho mayor de lo que es hoy. Las mejoras en el diseño de telescopios a lo largo del siglo XIX pronto significaron que los astrónomos nadaban en 'planetas', incluidos objetos como Vesta, Ceres y Juno. En el momento de sus descubrimientos, todos estos asteroides se consideraban planetas. El descubrimiento de 10 Hygea fue aclamado en el 1850. Anual de descubrimiento científico, que declara que el sistema solar ahora está compuesto por 18 planetas, más del doble del número que reconocemos hoy.

1850 Anual de descubrimiento científico

En cuanto a Plutón, tiene un problema en el cinturón de Kuiper. En 1992, los científicos descubrieron 15760 Albion y con él confirmaron la existencia del Cinturón de Kuiper. Fue el primer objeto transneptuniano (TNO) descubierto después de Plutón y Caronte, pero estaba lejos de ser el último. Ahora se sabe que existen más de 2.000 TNO, y aunque Plutón se parece poco a cualquiera de los planetas interiores, su órbita errática y sus características generales se ajustan perfectamente a la plantilla de un TNO. (Dato curioso: la luna de Neptuno, Tritón, es un mundo muy similar a Plutón, en lo que respecta a su composición y geología, y se le considera un TNO capturado que probablemente causó estragos en cualquier sistema lunar que poseyera Neptuno antes de ser capturado por el gigante gaseoso).

Plutón

Plutón, según la imagen de New Horizons.

Muchos de estos TNO están cerca de Plutón en tamaño y forma. Para tenerlos en cuenta, necesitábamos expandir drásticamente una vez más el número de planetas en el sistema solar o definir la palabra de una manera que excluyera objetos como Sedna, Qaoar, Eris, Makemake y Haumea. En 2006, la Unión Internacional de Astrónomos decidió formalizar la definición de planeta. Consideró una serie de propuestas, incluidas algunas que habrían reconocido al planeta enano Ceres e incluso potencialmente a 4 Vesta como planeta.

Finalmente, la IAU decidió que un planeta tenía tres características distintivas:

1. Está en órbita alrededor del Sol.
2. Tiene suficiente masa para estar en equilibrio hidrostático (debe ser redondeado por los efectos de su propia gravedad).
3. Debe haber 'despejado el vecindario' alrededor de su órbita.

Limpiar el vecindario significa que el planeta es gravitacionalmente dominante en su propio sistema local. La Luna es mucho más grande de lo que debería ser un satélite típico para el tamaño de la Tierra, esa es una de las razones por las que creemos que se formó de una manera inusual, pero la Tierra aún domina completamente el sistema gravitacional Tierra-Luna.

El punto # 2 descalifica a un objeto como 4 Vesta de ser un planeta porque Vesta no está (del todo) en equilibrio hidrostático. El punto # 3 derriba objetos como Ceres y Plutón. Ceres está en medio del cinturón de asteroides, mientras que el baricentro de Plutón con su luna, Caronte, está fuera del propio Plutón. Caronte no orbita a Plutón: Caronte y Plutón orbitan un punto común en el espacio, por encima de sus dos superficies.

Por tanto, según la IAU, Plutón no es un planeta porque no cumple con la tercera calificación.

Pero la declaración de Bridenstine de que Plutón es un planeta porque eso es lo que le enseñaron es una forma común para que las personas entiendan esta situación también. Una falacia cognitiva común de la que caen los humanos es el sesgo de anclaje. Es nuestra tendencia a recordar la primera información que aprendimos sobre una cosa, ya sea que esa información sea verdadera o no, y 'ancla' nuestras percepciones de la información posterior que se nos presenta. El hecho de que ya no clasifiquemos a Plutón como un planeta no significa que Plutón no se 'sienta' como un planeta, a falta de una frase mejor.

A veces me pregunto si todo el tema habría sido menos controvertido si los científicos hubieran comunicado que la cantidad de planetas iba a tener que cambiarse, pase lo que pase. Las personas que se sienten infelices porque Plutón no es un planeta a menudo se fijan en el número de planetas del sistema solar de la Tierra, como si nueve fuera mejor número que ocho. Uno se pregunta cómo habrían reaccionado al descubrir que en lugar de nueve, el nuevo número apropiado estaba muy por encima de 20. Si Plutón y los TNO son planetas, entonces objetos como Ceres también tendrían un fuerte reclamo por el título. Uno sospecha que los defensores de la teoría de los nueve planetas estarían tan descontentos con ese mundo como lo están hoy, con una diferencia fundamental: al declarar que solo hay 8 planetas, los astrónomos evitaron pedirles a todos que memorizaran una docena de nombres nuevos.

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