La NASA conecta un helicóptero dron a Mars 2020 Rover

La NASA todavía está ocupada integrando los sistemas que permitirán al nuevo rover Mars 2020 explorar el planeta rojo, pero los ingenieros se tomaron el tiempo para conectar al único pasajero del rover esta semana: el Mars Helicopter. El pequeño avión experimental ahora está instalado en el vientre del rover, listo para montar el robot más grande hasta la superficie de Marte. Una vez allí, con suerte, hará historia como el primer avión en volar sobre otro planeta.

La NASA comenzó a desarrollar el concepto Mars Helicopter Scout varios años antes del montaje del rover. Después de que las pruebas demostraron que el diseño era viable, la agencia obtuvo 23 millones de dólares en fondos para hacerlo realidad a tiempo para el lanzamiento del rover en el verano de 2020. El helicóptero Mars no incluirá ningún instrumento científico porque se considera una demostración de tecnología. La NASA no quiere confiar ninguna tarea vital a la primera aeronave en volar sobre Marte. El helicóptero de energía solar tendrá una cámara, que podría ayudar al rover a navegar por terrenos accidentados y obstáculos.

Para instalar el helicóptero y su sistema de despliegue, los ingenieros del JPL de la NASA tuvieron que darle la vuelta a Mars 2020. El rover está al revés en la imagen de arriba, lo que le da al equipo acceso a la superficie inferior para el montaje del helicóptero. El rover dejará caer el Mars Helicopter Scout en la superficie después de su aterrizaje en el cráter Jezero en 2021. Mientras tanto, un escudo de cobertura permanecerá en su lugar para proteger el helicóptero durante el lanzamiento y aterrizaje.



La NASA tiene probé el helicóptero en una cámara de vacío aquí en la Tierra. La cámara cayó a una presión atmosférica similar a la de Marte, lo que dificulta la generación de sustentación. Sin embargo, el Mars Helicopter Scout pesa solo 4 libras (1,8 kg). Si bien no podemos cambiar la gravedad, la NASA usó un 'sistema de descarga por gravedad' que tira hacia arriba del rover para que se comporte como si fuera más liviano. El helicóptero flotó con éxito en la cámara, por lo que el equipo cree que podrá volar en Marte.

Después del despliegue en la superficie, el Mars Helicopter Scout volará hasta cinco veces durante un mes. Aunque, la NASA tiene la costumbre de diseñar robots que sobreviven con creces los parámetros de la misión original. El helicóptero podría realizar más vuelos de los que se espera. Una prueba exitosa del helicóptero en Marte podría significar que robots voladores mucho más ambiciosos se dirigirán al planeta rojo en el futuro. Una sonda voladora podría alcanzar peligrosos acantilados, profundos cráteres y otros lugares inaccesibles para un vehículo de superficie.

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