Más evidencia sugiere que la Tierra está entrando en un sexto evento de nivel de extinción

Impacto profundo

Un nuevo artículo de Stanford, Princeton y Berkeley sugiere que el mundo ha comenzado un sexto evento de nivel de extinción, impulsado principalmente por la humanidad. Esta nueva investigación indica que el registro fósil muestra claramente que las especies de todo tipo se están extinguiendo mucho más rápidamente de lo que sugiere la tasa de antecedentes históricos, y que gran parte del cambio es impulsado por la humanidad, incluido el impacto del cambio climático.

Los eventos de extinción anteriores. El porcentaje a la izquierda es el número total de especies

Los eventos de extinción anteriores. El porcentaje a la izquierda es el número total de especies muertas. Imagen cortesía de Wikipedia



El informe se dispuso a responder si las tasas de extinción actuales de mamíferos y vertebrados eran más altas que el nivel de fondo más alto observable a través del registro fósil, cómo las tasas de extinción han cambiado con el tiempo dentro de la historia observada y cuántos años tardarían las especies en extinguirse si la tasa de extinción de fondo se hubiera mantenido estable. La denominada 'tasa de fondo' de extinción es extremadamente importante. Es la cantidad de especies que podemos predecir que se habrían extinguido, incluso sin la intervención externa.



Si bien el objetivo del artículo era medir el impacto de los humanos, miles de especies de plantas, animales, reptiles, anfibios y aves se han extinguido históricamente sin ninguna intervención humana, mientras que otras (el pájaro dodo, la vaca marina de Steller, la paloma migratoria y la tortuga gigante Rodríguez) fueron asesinados por humanos mucho antes de que el cambio climático fuera una preocupación. Una alta tasa de extinción de fondo hará que cualquier desviación moderna de la norma parezca menos seria, mientras que una baja tasa de extinción de fondo enfatiza la desviación moderna de las normas históricas.

En el pasado, los científicos han estimado que las especies tienden a extinguirse a una tasa de entre 0,1 y 1 especie por millón de especies por año, pero para los propósitos de este artículo, el equipo de investigadores decidió una tasa de extinción de fondo de 2E / RMS ( es decir, dos especies por cada millón de especies, cada millón de años). Debido a que no podemos estar seguros de contabilizar todas las especies, incluidas las que no se descomponen y dejan materiales fosilizados, siempre habrá algún deslizamiento en las cifras, pero aún podemos trazar la tasa de extinción de especies bien representadas y compárelos con los registros históricos cuando esos datos estén disponibles.



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Este gráfico muestra el número de criaturas extintas desde 1500 y 1900 para cada clasificación de especie disponible. Las tasas altamente conservadoras incluyen solo especies que ya no se cree que existan en ningún lugar de la Tierra. Si bien es cierto que algunas de estas especies se redescubren más tarde, la tasa de redescubrimiento es extremadamente baja y, por lo general, se limita a pequeñas poblaciones en peligro de extinción ubicadas en un lugar hasta ahora desconocido. La tabla Conservadora incluye aquellas especies que se cree que están extintas en la naturaleza o posiblemente extintas. En ambos casos, las tasas de extinción se dispararon después de 1900, una vez que la revolución industrial y el mantenimiento de registros modernos estaban en marcha.

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Estos gráficos muestran las tasas de extinción observadas para varias especies medidas en comparación con la tasa de extinción de fondo para las estimaciones de 'Altamente Conservador' y 'Conservador'. Incluso asumiendo una tasa de extinción de fondo mucho más alta de 2E / RMS, la tasa de extinción para todas las especies ha sido órdenes de magnitud por encima del fondo. Estadísticamente, la extinción de anfibios habría tardado unos 11.600 años en ocurrir de forma natural, mientras que incluso la tasa de extinción de especies de reptiles habría tardado 800 años, no los 114 años que han pasado desde 1900.

¿Por qué debería importarles a los humanos?

Barrer la pérdida de especies debajo de la alfombra o descartarla como miedo ecológico es un grave error. La pérdida de una sola especie puede parecer de menor importancia; después de todo, ¿el mundo realmente necesitar ¿tres ranas? En teoría, no, no es así, pero si bien la pérdida de una sola especie es un evento menor en el gran esquema de las cosas, la pérdida de cientos puede crear dificultades sustanciales para la humanidad. La pérdida de colonias de abejas en los EE. UU. Podría hacer subir los precios de los alimentos, mientras que el colapso de múltiples pesquerías en alta mar ya ha creado problemas reales para las comunidades que dependían de ellas.

Es imposible estimar el costo de la extinción de especies, en parte porque literalmente no sabemos lo que podríamos perder. Los cangrejos herradura son un ejemplo de una especie bajo presión como resultado de la actividad humana que también es extremadamente útil para la medicina humana. A diferencia de otras especies, que dependen de la hemoglobina en la sangre para el transporte de oxígeno, los cangrejos herradura usan hemocianina. La sangre de cangrejo herradura se utiliza para fabricar lisado de amebocitos de Limulus (LAL), que reacciona con endotoxinas bacterianas. Es un compuesto esencial que se utiliza para garantizar que los dispositivos médicos y los medicamentos en sí mismos no se infecten con bacterias antes de administrarse a las personas. LAL puede incluso detectar algunas infecciones por hongos mucho más rápido que otras formas de prueba.



Si los cangrejos herradura se hubieran extinguido antes de que descubriéramos estas propiedades, es probable que nunca hubiéramos sabido que existían. Si bien he elegido un ejemplo relativamente simple, a medida que se extinguen más especies, se desestabiliza toda la red ecológica que las rodea. En algunos casos, se adaptarán otras especies que podrían haber preferido la primera como fuente de alimento. En otros casos, no pueden.

No sabemos lo que no sabemos, lo que significa que no sabemos en qué momento la vida en la Tierra alcanza un punto de inflexión y comienza a cambiar drásticamente. Una cosa que hacer Conocer sobre eventos de extinción pasados, independientemente de sus causas, es que estuvieron marcados por el surgimiento de condiciones ambientales y especies muy diferentes. El evento de extinción más famoso, el Impacto K-T que destruyó a los dinosaurios no aviares, abrió el camino para que los mamíferos evolucionaran y ascendieran. La vida, en su conjunto, es extremadamente resistente, pero ninguna especie tiene garantizada la supervivencia, incluida la nuestra.

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