Mars Express envía de vuelta una imagen impresionante del cráter Korolev lleno de hielo

Los científicos aún no están seguros de si existe agua líquida en Marte, pero sabemos que hay mucha agua helada. El hielo en Marte suele ser difuso y se encuentra en pequeñas bolsas mezcladas con dióxido de carbono congelado, pero la sonda Mars Express acaba de transmitir imágenes de un depósito masivo de hielo de agua prístina en un cráter de impacto. Este no es un descubrimiento nuevo, pero es la mejor foto que hemos obtenido del cráter Korolev.



Los científicos llamaron al cráter Korolev en honor al ingeniero de cohetes de la era soviética Sergei Korolev, un hombre tan importante para el programa espacial ruso que su nombre era un secreto muy bien guardado. No fue hasta después de su muerte en 1966 que su importancia se hizo pública. El gobierno ruso incluso le dio a su viuda algunos motas de luna  polvo como agradecimiento por su servicio.

Mars Express, que está a punto de celebrar su 15º aniversario en órbita alrededor de Marte, hizo varias pasadas sobre el cráter Korolev el año pasado. Capturó tiras de imágenes del cráter con su cámara estéreo de alta resolución (HRSC), enviando los datos a la Tierra para su procesamiento. Las imágenes recién publicadas son compuestas de las tiras con una resolución total de 69 pies (21 metros) por píxel. (Haga clic para versión ampliada .)



El cráter Korolev está cerca de la región polar norte de Marte y mide más de 50 millas (81 kilómetros) de diámetro. El suelo del cráter alcanza una profundidad de más de 1,2 millas (2 kilómetros) hacia el centro. No se sabe nada sobre el objeto que impactó al planeta para crear el cráter hace eones, pero sí sabemos que el borde alto del cráter lo ha convertido en una 'trampa fría' ideal.



Cuando la fina atmósfera marciana fluye sobre el borde del cráter Korolev, se enfría y se contrae. Esto provoca una capa de aire frío que se asienta permanentemente sobre el cráter. Esta gélida envoltura de aire aísla el cráter y lo mantiene fresco durante todo el año. Por eso se ha acumulado tanta agua helada en el interior. Al igual que la Tierra, Marte tiene estaciones que de otro modo derretirían el hielo en el cráter Korolev.

La Agencia Espacial Europea (ESA) estima que el cráter Korolev contiene alrededor de 528 millas cúbicas (2.200 kilómetros cúbicos) de hielo de agua. Ese es un volumen aproximadamente igual al de Great Bear Lake en el norte de Canadá. El hielo tiene más de una milla de espesor en el centro del cráter.



Es una foto extraordinaria y una buena forma de celebrar los 15 años estudiando Marte. La sonda Mars Express llega a su 15º aniversario oficial el día de Navidad.

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