Diamantes Mach, ambiciones de Marte y un nuevo telescopio brillante: esta semana en el espacio

China encendió el radiotelescopio más grande del mundo a principios de esta semana. El telescopio esférico de apertura de quinientos metros (FAST) es casi el doble del tamaño del observatorio de Arecibo, y no se detuvo allí. Lejos de crear una zona de silencio radioeléctrico en la que la gente todavía pudiera vivir, como hicimos en Virginia Occidental, las autoridades marcaron un radio de silencio de radio de 5 km y desplazaron a unas 8.000 personas para la “protección” del telescopio. La construcción comenzó en 2011 en el enorme observatorio, apodado Tianyan: el Ojo del Cielo.

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Descubrimos que El mercurio se está encogiendo. Las arrugas de tensión en su superficie, llamadas escarpas, nos muestran dónde la superficie del planeta se agrieta y se asienta más rápido. Francamente, esto es principalmente importante porque prueba la hipótesis nula: que la Tierra no es el único planeta del universo que tiene actividad geológica (¿mercurológica?). No es que nuestro planeta no sea un lugar encantador y único, pero no es especial, en el sentido de que no es una excepción.



Están sucediendo cosas recientemente descubiertas con Europa, también: aparentemente tiene criovolcanes como Encelado. ¿Por qué preocuparse por los criovolcanes? Porque nos dan acceso a todo lo que hay debajo de la superficie de Europa, que creemos que es un océano subterráneo global. Perforar millas y millas de corteza no es realmente plausible porque lleva demasiado tiempo. Seguro que sería bueno tener un pozo artesiano para que pudiéramos obtener buenas lecturas sin trabajar demasiado. Ya sabes, para empezar, es más difícil que enviar una sonda a Europa.

Una imagen de Cassini de Encelado, que muestra las plumas arrojadas al espacio por criovolcanes

Una imagen de Cassini de Encelado, que muestra las plumas arrojadas al espacio por criovolcanes

Hay un dicho: si quieres hacer algo rápido, dáselo a un hombre ocupado. Elon Musk ciertamente ha sido un hombre ocupado, y el fuego rápido parece ser lo suyo últimamente. SpaceX quitó el plástico de su nuevo cohete de metano brandy-spankin'-new, el raptor: el que podría llevar humanos a Marte. Los diamantes Mach, una onda estacionaria visible en la columna de escape, son fáciles de ver en la cola de fuego del Raptor. Es un cohete de metano porque el metano es más fácil de fabricar con lo que hay en Marte; la idea es que la nave se estanque en Marte para regresar a casa.

Musk tiene un plan para ir a Marte: quiere comenzar en el próximo año o dos, y luego tener un vuelo a Marte para cada ventana de lanzamiento entre ahora y la década de 2020, después de lo cual SpaceX debería estar listo para desplegar el Sistema de Transporte Interplanetario. Todo esto con la intención explícita de colonizar Marte dentro de nuestra vida.

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Diamantes Mach.

Sin embargo, todas estas cosas me hacen preguntarme: ¿por qué estamos mirando hacia otros planetas cuando hay tanto de lo que lidiar aquí mismo? ¿Por qué Marte? Plumas o sin plumas, ¿por qué Europa? No pretendo conocer la mente de Elon Musk. Pero el argumento para mirar a Marte es creer que los viajes espaciales son y deberían ser el futuro de la humanidad, ya sea por razones de escape o porque estamos listos para superar los límites de nuestro mundo natal. Es parte de la misma escuela de pensamiento que quiere voltear cada piedra y mirar debajo de ella, solo porque podría haber algo que valga la pena conocer debajo. ¿Cómo sabríamos si no miramos?

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