Lunar IceCube buscará un lugar para construir en la Luna

A veces, parece que la luna ya no es genial. Es un sombrero viejo: se balancea constantemente por el cielo, se cierne sobre el mundo en un tamaño y color que llaman la atención. ¡La gente incluso ha caminado sobre él! Aunque indudablemente todavía está repleto de misterios por resolver, la mayoría de los astrónomos ahora ven la luna como un trampolín hacia más investigaciones extraterrestres. Podemos tomar fotografías de él, claro, pero solo para informar cómo tomar fotografías posteriores más frías de exoplanetas en galaxias distantes. Podemos intentar aterrizar en él una vez más, definitivamente, pero solo como un trampolín hacia Marte y más allá. Incluso una base lunar permanente se describe ahora como un punto de parada para nuestro supuesto viaje futuro entre planetas. Ahora, la NASA ha aprobado un plan para estudiar la superficie de la luna en busca de hielo, porque el hielo puede ser la clave para nuestros esfuerzos posteriores, en mundos aún más modernos.

El plan se llama Cubo de hielo lunar , parte del muy bien acrónimo programa Next Space Technologies for Exploration Partnerships (NextSTEP). Examinará la distribución del hielo de agua en la superficie de la luna, pero los astrónomos ya tienen en mente un uso para esa información. Más allá de los conocimientos científicos básicos que podrían obtener al estudiar el comportamiento del agua congelada en el espacio, la NASA espera que un mapa de hielo lunar les permita planificar dónde asentar a los seres humanos como un trampolín hacia el resto del sistema solar.



Llegar a la luna requerirá que el Lunar IceCube tome una ruta tortuosa que utiliza la gravedad del sol, la Tierra y la luna. Créditos: NASA / Dave Folta

Llegar a la luna requerirá que el Lunar IceCube tome una ruta tortuosa que utiliza la gravedad del sol, la Tierra y la luna.
Créditos: NASA / Dave Folta



Los grandes pensadores a largo plazo de la NASA han estado diciendo durante mucho tiempo que si la agencia pudiera establecer una base importante y permanente en la luna, podría reducir significativamente los costos de cada lanzamiento posterior. Lo haría actuando como un área de puesta en escena y lanzamiento en el fondo de un pozo de gravedad mucho más débil que el de la Tierra. Notarás un problema, aquí: si tenemos que lanzar todas las cosas primero desde la Tierra a la Luna, y luego desde la Luna al espacio, también podríamos lanzar las cosas directamente al espacio. Una base lunar solo tiene sentido si esa base lunar produce algunas partes de la misión en sí; con suerte, cosas pesadas como materiales de construcción a granel, agua potable de reemplazo y, quizás lo más importante, combustible para cohetes.

El agua se puede hidrolizar en hidrógeno y oxígeno puros, creando combustible para cohetes con nada más que agua y electricidad. Pero hacerlo requiere un suministro de agua constante y confiable; ciertamente no desea gastar miles de millones en una base lunar y luego darse cuenta de que la veta de hielo más rica se encuentra a varios cientos de kilómetros de distancia. Al mapear la distribución del hielo en la luna, la NASA espera descubrir dónde, si es que hay algún lugar, podría funcionar realmente una instalación de lanzamiento lunar que ahorre costos.



Por supuesto, el agua espacial también es de interés científico básico, ya que es crucial para la continuación de la vida, tanto microbios alienígenas como astronautas atrapados potencialmente a varios minutos luz de casa. Comprender el agua, dónde encontrarla y cómo se comporta, será importante a medida que la NASA invierte recursos en la búsqueda de vida extraterrestre.

Lunar IceCube utilizará un nuevo sistema de propulsión de propulsión de iones de bajo empuje.

Lunar IceCube utilizará un nuevo sistema de propulsión de propulsión de iones de bajo empuje.

Lunar IceCube es un llamado cubesat , un tipo de satélite superpequeño y de un solo propósito que no ha estado en el fases de prueba por mucho tiempo. Solo recientemente comenzaron a ser incluidos como pasajeros regulares en lanzamientos de carga de uso múltiple, y aquellos que han llegado hasta el espacio generalmente han permanecido en órbita alrededor de la Tierra. Pueden tomar fotografías de nubes, o tal vez coordinarse con otros cubosats en órbita, pero la idea detrás de tener una pequeña nave espacial de un solo propósito siempre fue que facilitarían la proyección de la curiosidad humana hacia el sistema solar en general. Lunar IceCube podría ser una importante prueba de concepto para colocar diminutos cubos de robot más allá de la órbita terrestre.



El lanzamiento en sí tendrá lugar a bordo de la Exploration Mission 1 (EM1) de la NASA, que está previsto que sea el lanzamiento inaugural del Sistema de Lanzamiento Espacial de EE. UU. (SLS). Se supone que SLS hará de Estados Unidos una vez más una potencia espacial integral, en lugar de un especialista líder mundial en tecnología espacial que las granjas plantean preocupaciones a los contratistas y otros gobiernos. Como todos y cada uno de los contactos con Rusia son cada vez mayores políticamente delicado , la disminución de la dependencia de la tecnología de lanzamiento rusa será una gran parte para mantener a la NASA en el lado bueno de los legisladores.

EM1 podría estar listo para lanzarse con Lunar IceCube en 2018, pero es muy probable que se retrase ya que el viaje inaugural de un nuevo vehículo de lanzamiento de marca, desde una nueva instalación de lanzamiento, es una de las cosas más complejas que cualquier grupo de seres humanos. puede intentar. Sin embargo, siempre que suba, Lunar IceCube estará a bordo, listo para buscar en la luna un posible primer paso hacia un asentamiento permanente en el espacio.

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