La sonda Juno revela que la gran mancha roja de Júpiter se extiende a 200 millas de profundidad

Juno

La sonda espacial Juno se lanzó en 2011 en curso hacia Júpiter. Llegó a la órbita del gigante gaseoso en el verano de 2016 después de cinco años de viaje, y comenzó a enviar imágenes impresionantes y datos científicos extensos a principios de este año. Uno de los deberes principales de Juno es estudiar la icónica Gran Mancha Roja, un ciclón gigante que se ha estado agitando en las nubes de Júpiter durante siglos. Un estudio recientemente publicado basado en datos de Juno incluye el las mediciones más precisas hasta ahora de esta monstruosa tormenta .



Los científicos se han preguntado durante mucho tiempo qué profundidad tiene la Gran Mancha Roja, y ahora lo sabemos gracias a Juno. Los datos devueltos por la sonda muestran que las raíces del vórtice se extienden aproximadamente 200 millas (321 kilómetros) hacia la atmósfera del planeta. En comparación, la Tierra solo tiene aproximadamente 60 millas de atmósfera antes de llegar al espacio.

El examen del interior de la Gran Mancha Roja se llevó a cabo durante el primer paso de la sonda sobre él en julio de 2017. El radiómetro de microondas de la sonda escaneó debajo de la capa exterior visible, encontrando que las nubes se enfrían cuanto más cerca están de la superficie. Las temperaturas más altas están asociadas con velocidades del viento más altas, lo que explica el vórtice de rotación rápida visible en las capas superiores de las nubes.





La radiación alrededor del gigante gaseoso ya ha puesto un freno a los planes de Juno. Después de un error del motor, la NASA optó por no ajustar la órbita de la sonda como se pretendía originalmente. Eso lo habría expuesto a más radiación que podría exacerbar los problemas. Entonces, Juno permanece en una órbita de 53 días de Júpiter. Se tarda más en completar cada observación, pero no encontrará tanta radiación. Eso probablemente sea bueno, ya que la nave espacial ha detectado dos nuevas bandas de radiación que la NASA no conocía cuando diseñó Juno. Estas regiones recién descubiertas están por encima del ecuador y en las latitudes medias. Ambos consisten en iones de hidrógeno, oxígeno y azufre que se mueven a una velocidad cercana a la de la luz. Estos átomos podrían estar cayendo sobre Júpiter desde las lunas Io y Europa.

Los registros confiables de la Gran Mancha Roja se remontan a principios del siglo XIX, pero es posible que los astrónomos de fines del siglo XVII también hayan visto evidencia de la existencia del lugar. De una forma u otra, es antiguo, pero también se ha ido reduciendo. La Gran Mancha Roja actual tiene 10,000 millas de ancho (16,000 km), solo un tercio del tamaño que tenía en la década de 1970. Es posible que esta característica distintiva siga reduciéndose y desapareciendo por completo en las próximas décadas. Por eso la misión de Juno es tan vital. La sonda volverá a pasar sobre Júpiter el próximo domingo 16 de diciembre.



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