Lanzamiento del telescopio espacial James Webb retrasado hasta 2021

El telescopio espacial James Webb de la NASA (JWST) ha sufrido numerosos reveses y retrasos, pero continúa acercándose cada vez más al lanzamiento. La agencia estableció una Junta de Revisión Independiente (IRB) para analizar el proyecto y recomendar cómo proceder. Hay buenas y malas noticias en ese frente. El IRB dice que el trabajo en el telescopio debería continuar (obviamente), pero la junta ha establecido una nueva fecha de lanzamiento en 2021. Eso es incluso más tarde que la última ventana de lanzamiento.

El JWST está destinado a ser el sucesor del envejecido Telescopio Espacial Hubble. Después de más de dos décadas de servicio, Hubble podría fallar en cualquier momento y dejarnos sin un poderoso telescopio orbital. La planificación del telescopio Webb comenzó a finales de la década de los 90, pero los repetidos retrasos en el diseño y la construcción han aumentado su costo mucho más allá del presupuesto original de $ 1.6 mil millones. Actualmente se acerca a los $ 10 mil millones.

A principios de este año, la NASA empujó el lanzamiento de Webb hacia atrás hasta al menos mediados de 2020. El nuevo informe establece una fecha de lanzamiento casi un año después, el 30 de marzo de 2021. La revisión del IRB tiene 69 páginas y detalla todos los problemas que han surgido cuando la NASA intenta finalizar el telescopio. Por ejemplo, el contratista Northrop Grumman ha estado trabajando con equipos las 24 horas del día para terminar el ensamblaje y las pruebas del JWST, por lo que no hay espacio para la flexibilidad en el cronograma.



El informe también cita anomalías en las pruebas acústicas como la razón principal del retraso más reciente. Durante la prueba, varios tornillos y arandelas se soltaron de la nave espacial. Los ingenieros de Northrop Grumman creen que son del protector solar, pero necesitan más tiempo para confirmar y desarrollar contramedidas. Lo último que desea es que los tornillos se aflojen durante el lanzamiento.

Puede que tampoco estemos fuera de peligro todavía. El informe señala que incluso pequeños errores humanos o anomalías en las pruebas pueden provocar retrasos de varios meses y decenas de millones en costos adicionales. La fecha de lanzamiento actual podría retrasarse nuevamente, pero debemos estar seguros de que este telescopio de enorme importancia funciona cuando llegue allí. El JWST se ubicará en el punto Lagrangiano Tierra-Sol L2, mucho más lejos que el Hubble. No será posible enviar una misión para repararlo si algo sale mal. Los instrumentos más potentes del JWST también son más sensibles que los de Hubble. La NASA solo autorizará el lanzamiento del telescopio cuando esté completamente satisfecho.

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