La Estación Espacial Internacional puede obtener un cañón láser para vaporizar los desechos orbitales

Estación Espacial Internacional

La Estación Espacial Internacional (ISS) se ha visto obligada a alterar la trayectoria en numerosas ocasiones a lo largo de los años, pero no por ninguna razón científica o logística: era necesario evitar colisiones con basura espacial. Sin embargo, el día de simplemente apartarse del camino podría estar llegando a su fin. Investigadores del Laboratorio de Astrofísica Computacional Riken de Japón han propuesto un sistema que podría disparar desechos espaciales peligrosos del cielo antes de que se acerquen a la ISS.

Los científicos estiman que hay casi 3.000 toneladas de basura espacial en órbita alrededor de la Tierra. Se trata de piezas de propulsores de cohetes, anillos de desacoplamiento y objetos más pequeños como tornillos o virutas de pintura. Muchos de estos objetos tienen una masa muy baja, pero pueden moverse a más de 20.000 millas por hora en relación con la estación. Eso puede significar mucha energía de impacto. Cualquier cosa más grande que 0.4 pulgadas se considera peligrosa para la ISS, e incluso una sola brecha en el casco de la estación podría significar un gran problema.



Hasta ahora, el protocolo para lidiar con un impacto potencial ha sido darle un empujón a la estación (con suficiente advertencia) y que la tripulación se refugie en un barco atracado que pueda regresar a la Tierra en caso de colisión. El nuevo enfoque más agresivo se centra en el Observatorio Espacial del Universo Extremo (EUSO), programado para ser instalado en el módulo ISS de Japón en 2017. Esto no es por diseño un equipo que destruya la basura espacial. Su objetivo es monitorear la atmósfera en busca de emisiones ultravioleta causadas por rayos cósmicos. Pero el astrofísico Toshikazu Ebisuzaki dice que también podría usarse para rastrear con precisión la basura espacial cercana que podría representar un peligro para la estación.



EUSO

El objetivo comercial del sistema láser propuesto sería un láser de Red de Amplificación Coherente (CAN) que puede enfocar un solo rayo potente en un fragmento de escombros. El láser vaporizaría la superficie del objetivo, haciendo que una columna de plasma empujara el objeto lejos de la estación y hacia la atmósfera. La versión a gran escala de este sistema utilizaría un láser CAN ultravioleta de 100.000 vatios capaz de disparar 10.000 pulsos por segundo. Eso le daría un alcance de aproximadamente 60 millas, que debería ser una distancia más que suficiente para mantener la estación segura.



Esto sigue siendo solo una propuesta, pero una versión de prueba del láser podría desplegarse en la estación en unos años . Este probablemente sería un sistema más modesto para demostrar que la idea es viable, tal vez solo un láser de 10 vatios capaz de 100 pulsos por segundo. Un telescopio EUSO en miniatura para acompañar el láser de prueba ya ha sido aceptado como proyecto para la ISS y podría entregarse en 2017 o 2018.

Si este sistema resulta eficaz en la EEI, las agencias espaciales podrían ponerlo en satélites que podrían barrer grandes partes del cielo sin escombros. Tal satélite podría comenzar en una órbita alta de 620 millas y gradualmente descender en espiral varias millas cada mes, arrojando basura en el camino. En varios años, uno de esos satélites podría eliminar muchos de los objetos peligrosos de la órbita.

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