El enorme reactor de fusión alemán se enciende, dando una nueva oportunidad a la tecnología antigua

Vaya, esperamos que los estelaradores, que confinan y controlan el plasma caliente dentro de los campos magnéticos, sean lo que funcione para la fusión. Después de todo, solo importa que logremos algunos forma totalmente ecológica de producción de electricidad en masa a partir de una fuente de combustible casi infinita. Si, por casualidad, el Reactor Experimental Termonuclear Internacional (ITER) lo lograra, bueno, podrían suceder cosas peores. Pero los esteladores son el diseño original del reactor de fusión, tienen, con mucho, el nombre más genial y tienen algunas ventajas importantes sobre otros diseños de reactores. ¿Mejor de todo? El stellarator más poderoso jamás creado, el Wendelstein 7-X, fue recientemente encendido en Alemania, lo que significa que la tecnología podría dar un gran paso adelante.



El término 'estelarizador' podría aplicarse realmente a cualquier reactor de fusión, ya que se refiere al aprovechamiento de la reacción del centro de una estrella. Los reactores de fusión generalmente se dividen de acuerdo con su método de inicio y que contienen esta reacción de fusión estelar: confinamiento magnético o inercial. Dentro del confinamiento magnético, que utiliza electroimanes superpoderosos para evitar que el plasma toque las paredes del reactor, la principal tecnología ha sido el confinamiento tokamak. Grandes arreglos de bobinas en forma de rosquilla. Así es como se ven los reactores de fusión magnética.

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Pero esa no es necesariamente la forma más eficiente de hacer las cosas. Resulta que si extiendes los anillos del tokamak para que tengan una especie de geometría en forma de ocho, el movimiento de los electrones se produce para crear un campo magnético sustancialmente más fuerte. Eso es bueno, porque los reactores tokamak han luchado por mantener el plasma confinado durante tanto tiempo. El registro es de aproximadamente 6 minutos y 30 segundos, mientras que los cálculos indican que un estelarizador de tamaño adecuado podría sostener una reacción hasta por media hora.



¡Menos mal que tenemos un estelarizador de tamaño adecuado en la tubería, entonces! El Wendelstein 7-X ha estado en algún nivel de construcción durante casi una década en este momento. Originalmente estaba programado para abrir en 2006, pero los problemas para construir e instalar las delicadas bobinas magnéticas especializadas provocaron repetidos retrasos.

El Wendelstein 7-X ahora está cobrando vida, haciendo las primeras pruebas y preparándose para el espectáculo real a principios de 2016. El 10 de diciembre, creó y sostuvo durante un corto tiempo su primer plasma, una prueba importante de que no lo ha hecho. se ha ensamblado todo mal, pero aún no lo suficiente como para demostrar que se han realizado las ventajas del diseño.



El gran problema con los estelaradores, en realidad, es lo difíciles y costosos que son de construir. Los Tokamaks son mucho más simples en diseño y los ingenieros saben cómo construirlos, pero los stellarators son atípicos en casi todos los sentidos. Si el Wendelstein 7-X logró nuevas alturas en el confinamiento de plasma, entonces tendría que haber una discusión sobre si había alcanzado esas alturas con la suficiente eficiencia como para que valga la pena perseguirlo, en comparación con diseños de tokamak más baratos pero menos competentes.

Si bien este tipo de reactores de prueba de alto concepto analizan la física de la energía de fusión, otros participantes privados buscan crear soluciones de quimera que utilicen múltiples tecnologías existentes. General Fusion espera usar ambos confinamiento magnético y confinamiento inercial para obtener su reacción de fusión sin tener que usar versiones tan inútilmente sobrepotenciadas de ninguno de los dos.

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