Cómo el antiguo supercontinente Pangea pudo haber ayudado a crear el carbón de la Tierra

Pangea

Desde finales de la década de 1990, ha existido una teoría dominante sobre cómo se crearon las enormes reservas de carbón de la Tierra: el carbón son los restos de carbono fosilizado de plantas que murieron hace cientos de millones de años.

La explicación convencional de por qué tanto carbón data de una época particular de la historia (el período Carbonífero) es que las plantas de este período acababan de desarrollar lignina. La lignina es una estructura de soporte fundamental en la madera y la corteza, hace que las paredes celulares sean rígidas y permite la formación de tallos y ramas. Debido a que la lignina era nueva, no había bacterias u hongos disponibles para degradarla. Con el tiempo, esta gruesa capa de materia vegetal que no se descomponía se comprimió, horneó y transformó en depósitos de carbón.



Esa ha sido la teoría, al menos, pero una nuevo papel de Stanford argumenta que no es cierto. El geobiólogo Kevin Boyce, profesor asociado de ciencias geológicas en la Escuela de Ciencias de la Tierra, Energía y Medio Ambiente de Stanford, sostiene que la hipótesis del retraso evolutivo no encaja con el resto de los datos geológicos. Muchas de las plantas que crecieron durante el período Carbonífero tenían niveles bajos de lignina y no existe un vínculo claro entre los niveles de lignina y el tamaño o la calidad de los depósitos de carbón dentro de las capas geológicas relevantes. Además, dado el volumen estimado de plantas que crecían en la Tierra en ese momento, habríamos depositado todas las reservas estimadas de carbón de la Tierra en un milenio, no los millones de años que los científicos supusieron que los microbios que comen lignina tardaron en evolucionar.



Si la formación de carbón no estaba vinculada a esta estructura de planta en particular, ¿por qué se depositó la mayor parte de nuestro carbón al mismo tiempo (hablando geológicamente)? Según Boyce y sus coautores, la respuesta está en las condiciones climáticas y los procesos geológicos únicos que existían en ese momento.

En los Estados Unidos, llamamos a nuestro trozo de las Montañas Pangeas Centrales las Montañas Apalaches.

En los Estados Unidos, llamamos a nuestro trozo de las Montañas Pangeas Centrales las Montañas Apalaches.



Durante el Carbonífero, el supercontinente Pangea se estaba juntando. Los humedales poco profundos eran comunes en esta área, y las fallas geológicas entre los diversos continentes crearon cordilleras y cuencas profundas a medida que las placas continentales se compactaban entre sí. Los restos de las montañas Pangean centrales, que se muestran arriba, todavía existen en las montañas Apalaches en los Estados Unidos, el Pequeño Atlas de Marruecos y las Tierras Altas de Escocia.

'Si desea generar carbón, necesita un entorno productivo en el que esté produciendo una gran cantidad de materia vegetal y también necesita alguna forma de evitar que la materia vegetal se descomponga', dijo Boyce. 'Eso sucede en ambientes húmedos'.

Debido a que estas cuencas y cadenas montañosas se crearon durante millones de años, hubo tiempo más que suficiente para que las plantas llenaran el área, murieran y luego fueran reemplazadas. Esto creó enormes depósitos de material orgánico que finalmente se transformó en carbón por el calor y la presión. Los autores señalan que las montañas Apalaches (conocidas por ser ricas en carbón) pueden haber sido creadas precisamente por este proceso, cuando los humedales tropicales se hundieron en el lecho rocoso pandeado.



Esta teoría podría explicar por qué las Montañas Rocosas son otra zona rica en carbón. Los lechos de carbón en el oeste de los Estados Unidos se colocaron en un momento en que el clima en esa región era húmedo y tropical. La misma placa tectónica que creó las Montañas Rocosas también formó cuencas vecinas, posiblemente atrapando material orgánico de la misma manera.

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