El planeta más caliente conocido derrite continuamente su propia atmósfera

Mientras miramos al universo en busca de otros mundos, hemos visto muchos gigantes gaseosos orbitando cerca de sus estrellas de origen. Estos llamados 'Júpiter calientes' tienen ambientes extremos, pero el planeta KELT-9b es único en su clase. Este es el exoplaneta más candente jamás descubierto, y ahora estamos comprendiendo lo que eso significa. Un nuevo análisis de KELT-9b muestra que las moléculas en su atmósfera se rompen.

Los astrónomos descubrieron KELT-9b en 2017 orbitando una estrella a unos 670 años luz de distancia. Tiene una temperatura superficial de 7,800 grados Fahrenheit (4,300 grados Celsius). Eso lo convierte en el exoplaneta más caliente con diferencia, y es incluso más cálido que algunas estrellas. El planeta podría haberse convertido en una estrella si no fuera por su baja masa, que es apenas tres veces mayor que la de Júpiter.

Naturalmente, KELT-9b ha despertado interés entre los astrónomos. Por supuesto, KELT-9b no puede soportar la vida tal como la conocemos, pero estudiar un entorno extremo como este puede ayudarnos a comprender mejor todos los planetas. Observaciones recientes con el telescopio espacial infrarrojo Spitzer revelaron lo que significan estas temperaturas extremas para la atmósfera. Spitzer puede medir variaciones de calor y pudo tomar la temperatura de las dos mitades de KELT-9b mientras giraba alrededor de la estrella.

Según los datos de Spitzer, los astrónomos confían en que las moléculas del lado diurno del planeta se rompen continuamente en pedazos. Ni siquiera el hidrógeno molecular, la más pequeña y simple de las moléculas, tiene esperanzas de sobrevivir. KELT-9b orbita muy cerca de su estrella, un año que dura solo 1,5 días terrestres. Como la mayoría de los exoplanetas en tales órbitas, está bloqueado por mareas con un lado siempre mirando hacia la estrella. Las temperaturas son lo suficientemente altas como para disociar moléculas, pero el lado nocturno es aproximadamente un 50 por ciento más frío. Eso es suficiente para que las moléculas se reforman a medida que circulan hacia el lado opuesto. El resultado es un ciclo de fusión y reforma de moléculas en las nubes de KELT-9b, como una especie de cinta transportadora molecular infernal.



Los datos de observación concuerdan bien con los modelos informáticos desarrollados aquí en la Tierra. Sin la disociación del hidrógeno, los modelos predicen velocidades del viento insondables de 37 millas por hora. segundo (60 kilómetros por segundo). La disociación del hidrógeno distribuye el calor de manera más uniforme, aunque los astrónomos todavía están desconcertados por la ubicación del 'punto caliente' del planeta, que no está directamente debajo de la estrella como se esperaba. Ese es solo un misterio más para investigar en KELT-9b.

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