Hawking y Zuckerberg revelan un plan de $ 10 mil millones para llegar a Alpha Centauri en 20 años

Un grupo llamado Breakthrough Initiatives, encabezado por Stephen Hawking, el filántropo ruso Yuri Milner y Mark Zuckerberg de Facebook, tiene quizás el plan más ambicioso en la historia de la humanidad: enviar una misión hecha por el hombre a otra estrella. Este proyecto financiado por multimillonarios involucrará una nave nodriza, velas solares, super-láseres y un enjambre de sondas casi a la velocidad de la luz no más grandes que un teléfono inteligente común, si es que alguna vez despega, claro.

Apodado Starshot, el idea en sí es sorprendentemente novedoso dada la cantidad de impulso que parece tener ya. Según el plan, un lanzamiento desde la Tierra pondrá una 'nave nodriza' en el espacio, cargada con alrededor de mil, sí, una mil - sondas interestelares descritas como aproximadamente del tamaño de un iPhone. Estos iProbes se desconectarán de la nave nodriza y cada uno desplegará velas solares superdelgadas. De vuelta en la Tierra, apuntaríamos a estas velas con un superláser que aún no existía y las lanzaríamos en dirección a Alpha Centauri, nuestro vecino estelar más cercano.

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Una ilustración de iniciativas revolucionarias.



Según sus cálculos, estos diminutos navegantes estelares deberían recorrer unos 600.000 kilómetros en tan solo dos minutos, y al final de este período de aceleración viajarán hasta una quinta parte de la velocidad de la luz. El rayo pierde coherencia más allá de esta distancia, así que eso es lo que tendremos que tomar. Alpha Centauri está a poco más de cuatro años luz de distancia, por lo que a 0.2c, el equipo estima que sus sondas de vela podrían llegar a Alpha Centauri en poco más de 20 años. Una vez allí, utilizarán algún tipo de sistema de propulsión de muy baja potencia para reorientarse, tomar lecturas y luego enviar esas lecturas a la Tierra. Presumiblemente, esto sería parte del objetivo general de Breakthrough Initiatives de encontrar vida extraterrestre en el universo, pero podría terminar arrojando resultados que revolucionarían casi cualquier campo dentro de la astronomía.

Según Milner, los grandes avances que lo hacen posible han sido los láseres y la miniaturización de la informática avanzada y el hardware mecánico. Es solo recientemente que pudimos construir las entrañas de estas pequeñas naves estelares, que tendrán que soportar una aceleración más de 60.000 veces más fuerte que la fuerza de la gravedad en la Tierra. Breakthrough ha apodado el eventual cerebro de nave espacial a escala de gramo que crearon como StarChip. Agradable.

Sin embargo, existen algunos obstáculos muy grandes y previsibles para llevar a cabo todo esto. En primer lugar, las velas en cuestión tendrían que ser extremadamente reflectantes para evitar ser destruidas por su propio super-láser; según el New York Times, la absorción de tan solo una milésima de un por ciento de la energía entrante vaporizaría las velas por completo. . También deben ser increíblemente delgados y livianos, o arruinar todo el concepto de sat-let súper pequeños y robar a los iProbes su ventaja más significativa.

Más problemático es el superláser terrestre en sí mismo, que tendrá que entregar unos 100 gigavatios de potencia durante dos minutos. Es decir, se necesitaría cinco de las centrales eléctricas más grandes jamás creadas (la presa de las Tres Gargantas de China), todas enfocando el 100% de su energía en el láser, durante dos minutos seguidos. Dicho de otra manera, se necesitaría 15 de las mayores centrales eléctricas estadounidenses (Grand Coulee Dam) haciendo lo mismo.

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Una representación de la instalación láser propuesta.

Ese es un problema mayor de lo que parece, y uno que podría cuestionar incluso el límite superior de gasto de $ 10 mil millones para este proyecto. El costo de la electricidad en sí no es realmente el problema; escojamos un costo promedio relativamente bajo por kilovatio hora de $ 0.10. A 100 gigavatios durante 2 minutos, estamos viendo 3,33 gigavatios-hora repetidos, o 3.333.000 kilovatios hora, digamos 350.000 dólares. Eso es alcanzable, para un multimillonario, aunque costoso por encima de las mil unidades que este proyecto planea enviar al extranjero en total. Realmente consiguiendo ese valor de $ 350,000 en energía, todo en un solo lugar físico, en un lapso de dos minutos, es más problemático. Su plan dice que usarán plantas de gas natural para generar esa energía con el tiempo, la almacenarán con ultracondensadores y luego la liberarán rápidamente para alimentar el láser. Admiten que la infraestructura energética para tal plan será 'desafiante' de construir.

Hay muchos aspectos de este plan que aún están en el aire o que se basan en la suposición de un progreso científico posterior. Esperan resolver estos problemas rápidamente, para que podamos comenzar nuestro viaje de 20 años lo antes posible, ¡aunque todavía tendremos que esperar otros cuatro años o más para que nos lleguen las mediciones de Alpha Centauri! Nadie sabe realmente qué contendrán esas lecturas, desde nuevas teorías de formación planetaria hasta evidencia de vida extraterrestre. Aún así, podemos estar seguros de que no importa lo que digan esas lecturas, si regresan, no habrá duda de que este fue un dinero muy bien gastado.

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