El primer satélite impulsado íntegramente por motores de iones está en línea

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Poner un satélite en órbita es solo el primer paso para convertirlo en un equipo útil. También necesita llegar a la órbita correcta y permanecer allí, lo que se conoce como mantenimiento de posición. En el pasado, esto se lograba con propulsión química, pero los satélites más modernos se han basado en una combinación de propulsión química y eléctrica. Ahora Boeing ha anunciado que el primer satélite de propulsión de iones totalmente eléctrico está en pleno funcionamiento.

El satélite en cuestión no tiene un nombre ágil: es un satélite de comunicaciones llamado ABS-3A 702SP. Fue lanzado el pasado mes de marzo a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9. Recientemente ha sido entregado a su propietario, la empresa de telecomunicaciones ABS, con sede en Bermudas. Debido a que ABS-3A es un satélite de comunicaciones, debe permanecer en una órbita geosincrónica. Por lo tanto, el mantenimiento de la posición es esencial. Cuando ya no pueda mantener su órbita, dejará de ser útil. Los propulsores de iones tienen mucho sentido en este escenario.



Los motores de iones operan con los mismos principios básicos de física que los propulsores químicos: expulsan masa de una boquilla para empujar una nave en la dirección opuesta. En lugar de la combustión de sustancias químicas volátiles, los motores de iones funcionan con gas xenón químicamente inerte. Usando un campo electrostático, el gas ionizado se acelera fuera de la boquilla, impulsando la nave hacia adelante. Este es el mismo tipo de tecnología de propulsores que se utiliza en Nave espacial Dawn de la NASA , que actualmente está estudiando el planeta enano Ceres.



propulsor de iones

Los propulsores de iones son considerablemente más eficientes que los motores de cohete convencionales. En este caso, Boeing afirma que los diseños del sistema de propulsión de iones de xenón (XIPS) utilizados para ABS-3A son diez veces más eficientes que los cohetes de combustible líquido. El ABS-3A necesita solo 11 libras (5 kg) de gas xenón por año para mantenerse en posición, lo que significa que puede permanecer operativo mucho más tiempo que un satélite similar con propulsores convencionales. ABS espera que el satélite permanezca activo durante unos 15 años. Los propulsores de iones también son considerablemente más ligeros que los motores químicos, lo que hace que los lanzamientos sean más baratos. El inconveniente es el empuje muy bajo de un motor de iones. Es por eso que los satélites anteriores también han llevado propulsores convencionales.



Tras su puesta en órbita, ABS-3A usó sus propulsores de iones para alcanzar una órbita geosincrónica a 3 grados de longitud oeste. Después de ser probado por Boeing, el satélite fue entregado a ABS el 31 de agosto . Ahora que el diseño ha demostrado ser viable, Boeing está avanzando con un segundo satélite para ABS que utiliza los mismos motores XIPS. Este será lanzado al espacio en algún momento del próximo año.

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