El evento de extinción que acabó con los dinosaurios casi no sucedió

cabeza de extinción de dinosaurio

Hace sesenta y seis millones de años, un asteroide de aproximadamente 9 kilómetros de diámetro se estrelló contra el Golfo de México cerca de la Península de Yucatán. El impacto masivo creó el cráter Chicxulub (llamado así por una ciudad cercana) y acabó con los dinosaurios. Es uno de los eventos de extinción masiva más estudiados. Un nuevo análisis del impacto sugiere que nosotros, con lo que me refiero a los mamíferos y otras especies modernas, tuvimos mucha suerte. Si el impacto hubiera ocurrido unos minutos después, es posible que nunca hubiéramos existido.

Este es el motivo: en 1980, un equipo dirigido por Luis Álvarez descubrió evidencia de una fina capa de iridio depositada en la Tierra. Ese fue un descubrimiento digno de mención porque el iridio es comparativamente raro en la superficie del planeta; encontrar una fina capa distribuida en grandes cantidades del planeta en un momento específico del tiempo geológico sugirió un impacto masivo de un asteroide comparativamente rico en iridio. Esta capa límite se conoce como límite K-T o K-Pg.

Pero eso no es todo lo que hemos encontrado. También hay una capa de hollín distribuida por todo el mundo. Una de las cosas más interesantes del límite K-PG es que puedes verlo en varias formaciones rocosas sin ningún entrenamiento geológico previo:



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Imagen cortesía de Wikipedia

A artículo reciente por Kunio Kaiho y Naga Oshima investigó por qué el impacto de K-Pg fue tan destructivo y llegó a una conclusión sorprendente: si el impacto hubiera ocurrido solo unos minutos después, es posible que no hubiera iniciado una extinción masiva en absoluto. Según su estudio, el impacto de Chicxulub ocurrió en un área de la Tierra que era inusualmente rica en hidrocarburos y materia orgánica en descomposición, como se muestra a continuación:

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El impacto de Chicxulub se estrelló contra uno de los pocos lugares en la Tierra donde hubo enormes concentraciones de hidrocarburos depositados por la descomposición de animales y plantas durante millones de años. Solo el 13 por ciento del planeta tenía esos depósitos en ese momento. Un gran volumen de hollín del material quemado se expulsó al aire, lo que provocó una caída catastrófica de las temperaturas globales, posiblemente ayudada por los altos niveles de azufre.

Si bien Kaiho y Oshima argumentan que esta capa global de hollín provocó el evento de extinción masiva, otros científicos no están tan seguros. 'El número del 13 por ciento que están citando tiene muchas suposiciones basadas en él', dijo Sean Gulick, geofísico de la Universidad de Texas en Austin, a la El Correo de Washington. El asteroide produjo hollín, dijo, pero el hollín 'no fue el conductor' que mató a los dinosaurios.

De hecho, existen múltiples impulsores potenciales que podrían haber contribuido colectivamente al evento. El asteroide chocó contra una masa de agua relativamente poco profunda, lo que aumentó la cantidad de material expulsado que se arrojó a la atmósfera. El evento de impacto podría haber alimentado la erupción en curso de las Trampas Deccan, una formación volcánica masiva en la India que puede haber jugado un papel en múltiples eventos de extinción. Si el evento de impacto de Chicxulub hubiera ocurrido en la parte más profunda del Pacífico, el asteroide habría tenido que vaporizar siete millas de agua antes de tocar el fondo del océano. Si bien ese sigue siendo un impacto tremendo, habría eliminado una cantidad no trivial de la energía del impacto del asteroide y habría limitado la cantidad de material liberado a la atmósfera.

En resumen, este es un argumento interesante sobre la singularidad del impacto de Chicxulub y la evolución de los mamíferos que condujo a la existencia de nuestra propia especie. Pero será difícil llegar a una sola explicación que responde absolutamente a nuestras preguntas sobre qué llevó a la extinción de los dinosaurios y nuestra propia existencia.

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