La misión ExoMars se retrasa hasta 2022 debido a retrasos de COVID-19

El programa ExoMars, un esfuerzo conjunto entre la Agencia Espacial Europea (ESA) y Roscosmos de Rusia, ha tenido una buena cantidad de reveses. Uno de los componentes principales de su primera misión no pudo desplegarse en Marte, y ahora la segunda fase se ha retrasado. Según el director general de la ESA, Jan Woerner, las pruebas en el rover Rosalind Franklin no estarán completas a tiempo para el lanzamiento del verano de 2020 debido en parte a la creciente epidemia de coronavirus.

En 2016, la primera misión de ExoMars llegó al planeta rojo. El Trace Gas Orbiter (TGO) funcionó según lo planeado, lo que permitió a los operadores recopilar nuevos datos sobre la composición de la atmósfera de Marte. Sin embargo, el módulo de aterrizaje Schiaparelli liberado por TGO no funcionó correctamente. Lanzó su paracaídas demasiado pronto y solo encendió sus propulsores de descenso durante unos segundos antes de estrellarse contra la superficie.

Schiaparelli iba a ser un módulo de aterrizaje estacionario, pero el rover Rosalind Franklin podrá moverse por la superficie y recopilar muchos más datos. Por lo tanto, la ESA y Roscosmos están comprensiblemente comprometidos a asegurarse de que todos los sistemas estén completamente probados antes del lanzamiento. El hardware aún debe someterse a numerosas pruebas y la ESA ya no cree que tenga tiempo suficiente para hacerlo.



Europa está experimentando actualmente altos niveles de propagación de COVID-19, y eso ha reducido el número de personas que pueden viajar para trabajar en el proyecto. Estos retrasos no impedirán que la ESA lance la misión, pero no puede completar todas las pruebas que quisiera a tiempo.

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El retraso hasta 2022 no se basa en ningún elemento del brote de COVID-19. El equipo simplemente sabe que se perderá la ventana de lanzamiento de verano. La mayoría de las misiones de Marte se lanzan durante momentos en que la Tierra y Marte están cerca uno del otro en sus órbitas. Es por eso que la NASA tiene como objetivo lanzar el rover Perseverance este verano. La siguiente alineación de los planetas se produce entre agosto y octubre de 2022, por lo que la ESA y Roscosmos planearán darle otra oportunidad. Mientras tanto, tendrán mucho tiempo para completar las pruebas del rover.

Cuando finalmente llegue a Marte, el rover Rosalind Franklin viajará por la región de Oxia Planum para buscar signos de vida antigua. La ESA y Roscosmos esperan que el rover opere durante al menos siete meses en Marte.

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