ExoMars Lander se estrelló porque pensó que era subterráneo

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La primera nave espacial ExoMars llegó a la órbita de Marte en octubre pasado como parte de una misión europea-rusa para buscar evidencia de vida en el planeta rojo. Sin embargo, el módulo de aterrizaje Schiaparelli encontró problemas durante su descenso. y se perdió. Ahora, un análisis de la Agencia Espacial Europea (ESA) detalla la falla y hace sugerencias sobre cómo la segunda fase de la misión podría evitar un destino similar.

El módulo de aterrizaje Schiaparelli en forma de platillo se desacopló del ExoMars Trace Gas Orbiter y comenzó su descenso el 19 de octubre del año pasado. El módulo de aterrizaje no era móvil y tenía una batería no recargable. Entonces, habría pasado toda su vida de cuatro días en un solo lugar en Marte, devolviendo datos sobre la velocidad del viento, la humedad, la presión, la temperatura y más. Sin embargo, el módulo de aterrizaje nunca envió una señal de que aterrizó con éxito, y varios días después, el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA detectó el lugar del accidente del módulo de aterrizaje con su cámara HiRISE.

El control de la misión recibió alrededor de 600 MB de datos del módulo de aterrizaje Schiaparelli mientras caía a través de la atmósfera. Eso fue suficiente para averiguar qué salió mal y (con suerte) evitar que vuelva a suceder. El informe confirma las primeras sospechas de que el problema se debió a que la Unidad de Medición Inercial (IMU) no respondió adecuadamente a la tasa de rotación inesperadamente alta cuando se desplegó el paracaídas del módulo de aterrizaje. Esto inició una reacción en cadena que condujo al accidente.



Se suponía que la IMU transmitía información de rotación a la computadora de guía de Schiaparelli, pero se 'saturaba' cuando la velocidad de rotación excedía sus parámetros operativos. El módulo de aterrizaje se estabilizó, pero la computadora de guía se quedó con información de orientación incorrecta: el módulo de aterrizaje pensó que estaba al revés. Como resultado, la computadora de guía calculó que Schiaparelli estaba realmente por debajo del nivel del suelo cuando en realidad todavía estaba a unos 12,000 pies (3,700 metros) de la superficie. Creyendo que ya había 'aterrizado', la nave arrojó su paracaídas y disparó sus cohetes de aterrizaje durante tres segundos en lugar de los 30 segundos previstos. Impacto a Marte a 335 mph (540 kph).

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Imagen HiRISE del impacto del módulo de aterrizaje Schiaparelli.

La investigación no identificó ningún problema con el paracaídas o los cohetes de aterrizaje. El altímetro de radar también funcionó según lo previsto. El tema, según la ESA, estaba en planificación. El modelado del paracaídas no predijo la alta tasa de rotación, y el software debería haber sido más capaz de responder a las lecturas saturadas de la IMU. La ESA y Russian Roscosmos tienen como objetivo tener todo esto en cuenta mientras la segunda misión ExoMars está preparada para su lanzamiento en el verano de 2020.

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